Basketballers Knicks zijn Miami weer de baas

Een kleine overwinning van de New York Knicks op de Miami Heat (83-82) heeft de New-Yorkers naar de basketbalfinale van de Eastern Conference gebracht.

De Knicks komen daarin vanaf morgen uit tegen de Indiana Pacers, die vrijdagavond hun vierde wedstrijd tegen de Philadelphia 76ers wonnen met 106-90. De winnaar van de best-of-seven tussen de Knicks en de Pacers komt voor de landelijke finale van de NBA, de Amerikaanse professionele basketbalcompetitie, uit tegen de winnaar van het playoff-duel in de Western Conference tussen de Los Angeles Lakers en de Portland Trailblazers.

De Pacers, het team waarin Rik Smits speelt, wisten de overwinning tegen Philadelphia veilig te stellen door subliem spel van Reggie Miller die na een geschorste wedstrijd op scherp stond. Miller presteert bijna altijd goed als het erop aankomt en scoorde 25 punten. Smits had een uitstekende dag en kwam tot 18 punten. De Pacers hebben in vier jaar tijd drie keer de finale van de Eastern Conference bereikt maar die nog nooit gewonnen.

De wedstrijd gisteren in Miami tussen de Heat en de Knicks was het zevende treffen in een duel om vier gewonnen wedstrijden. Tussen de twee ploegen bestaat een verhitte rivaliteit die onder meer te maken heeft met Miami-coach Pat Riley – afkomstig van de Knicks – en met de recente historie. Drie keer achter elkaar hebben de Knicks de Heat in de eindrondes van de NBA verslagen.

Aan het slot van de derde periode was de stand 65-65. De wedstrijd ging min of meer gelijk op, maar Miami zou in de eindfase het thuisvoordeel hebben. Bij de stand 81-79 scoorde Tim Hardaway een driepunter voor Miami, die werd beantwoord met een dunk van Ewing. Met nog ruim een minuut te spelen was de eindstand bereikt. Miami miste drie kansen en in de laatste seconden was er verwarring over een time-out van New York, waarvan niet duidelijk was wie hem had aangevraagd. Volgens Miami floten de arbiters af in het voordeel van New York om het spel stil te leggen en Miami zijn laatste kans op winst te ontnemen. Enkele Heat-spelers gingen na het eindsignaal in woede achter de scheidsrechters aan.

Aan de westkust had eergisteren het eerste finaleduel plaats tussen de Lakers en de Trailblazers. De Lakers wonnen ruimschoots, maar in de laatste twee periodes had een unieke maar ook merkwaardige zenuwenoorlog plaats. Tegen de grote uitblinker van de Lakers, Shaquille O'Neal, werd om de haverklap een overtreding begaan, zodat hij telkens twee vrije worpen moest nemen. De overtreding was zelden ernstiger dan een omhelzing of shirtjetrekken. Het ging er dan ook om `The Shaq', die berucht slecht is in het gooien van vrije worpen, voor schut te zetten. Zichtbaar nerveus kweet O'Neal zich zesentwintig keer van zijn taak. Hij miste in het begin achter elkaar zes vrije worpen, maar scoorde daarna zeven punten achter elkaar. Al met al haalde hij twaalf punten uit vrije worpen en 41 in totaal.

Het commentaar op de tactiek van Portland was in de Amerikaanse sportpers negatief van toon. De NBA heeft met dalende kijkcijfers te maken en dit soort praktijken helpt natuurlijk niet, aldus een columnist. The Shaq is de beste speler van de NBA en heeft de onderscheiding Most Valuable Player (MVP) in zijn zak. Dat leidde dan ook tot een bemoedigend gescandeerd ,,MVP! MVP!'' vanaf de tribune. De Lakers wonnen met 109-94 en zijn de gedoodverfde finalisten tegen Knicks of Pacers.