Malaise telecom treft vooral blikvanger UPC

Kabelaar UPC zag gisteren een kwart van zijn beurswaarde verdampen. Beleggers willen dat het verliesgevende bedrijf meer duidelijkheid verschaft over de toekomstplannen. Maar UPC blinkt niet uit in doorzichtigheid.

UPC begint een beetje naar Oude Economie te ruiken. De herinnering aan de mooie hoge koers van een paar maanden terug werd gisteren definitief weggevaagd toen het kabelbedrijf in één dag een kwart van zijn beurswaarde verloor. De slotkoers bedroeg 21,40 euro. UPC lijkt zowaar een `normaal' bedrijf dat zoals alle `normale' bedrijven wordt afgerekend op zijn financiële prestaties.

De koersval hangt zo op het oog vooral samen met de geplande beursgang van UPC's internetdochter Chello. UPC kondigde gisterochtend aan dat Chello op 31 mei naar de beurs gaat en dat de prijs van het Chello-aandeel tussen de 13 en 17 euro zal komen te liggen.

Beleggers zullen ongeveer 25.000 euro per abonnee moeten betalen. Dat lijkt veel. Maar volgens analist Manus Fleskens van zakenbank Metzler brengen de abonnees van Chello veel meer geld in het laatje dan die van andere internet-aanbieders die vrijwel allemaal `gratis' internet leveren. Bij Chello, dat snel internet over de kabel aanbiedt, betaalt de abonnee 35 euro per maand.

Waarschijnlijker is dat beleggers teleurgesteld zijn over de juist lage waardering van Chello door UPC. De maximale beurswaarde (dus met een prijs van 17 euro) is 4,6 miljard euro. Veel beleggers hoopten op een waarde van 10 miljard euro. UPC heeft dat bedrag overigens nooit in de mond genomen.

Er is meer aan de hand, meent analist Fleskens. Door het ,,negatieve sentiment'' over de algehele telecomsector wordt ,,een blikvanger'' als UPC harder getroffen dan anderen. ,,Inmiddels wordt duidelijk dat het in de economie toch om winst maken gaat'', zegt de analist. ,,Dat is lange tijd een vies woord in de telecomwereld geweest.'' Beleggers eisen een beetje Oude Economie in de Nieuwe Economie.

Volgens Fleskens is ook de voorgenomen besteding van het Chello-geld een teleurstelling voor beleggers. ,,Er stroomt geen geld uit de beursgang rechtstreeks terug naar UPC.'' Beleggers hadden gehoopt van wel, want het bedrijf combineert zware verliezen met een exorbitant uitgavenpatroon.

De koersval blijft niet zonder gevolgen. Zo zal de agressieve expansiestrategie van het afgelopen jaar niet onverminderd door kunnen gaan. De in waarde dalende aandelen van het bedrijf zijn steeds minder aantrekkelijk als currency, als ruilmiddel. Om net zoveel geld als in het verleden op te kunnen halen, zal UPC verhoudingsgewijs veel meer aandelen moeten uitgeven. Beleggers zullen niet blij zijn met die verwatering van hun belang.

Ook het akkoord met mediabedrijf SBS komt nu heel erg op losse schroeven te staan. De overname van SBS zou worden bekostigd met aandelen (1 aandeel SBS voor 0,57 aandeel UPC) en in cash (40 dollar voor een aandeel SBS). Afgesproken werd dat het bod niet lager mocht zaken dan 77,5 euro per aandeel. Maar met de huidige koers van UPC is het bod ongeveer 51 euro waard.

Volgens analist Paul Dassen van Julius Bär Bank zou UPC 900 miljoen euro aan contanten op tafel moeten leggen om de huidige waarde van het bod aan te vullen tot 77,5 euro. UPC zei op 31 maart dat het 730 miljoen euro in kas heeft. Als het bedrijf de SBS-deal wil doorzetten, zal het dus naar andere financiering moeten zoeken, bijvoorbeeld leningen, maar het is de vraag in hoeverre banken nog staan te springen om die te geven. Bovendien is het de vraag of UPC die 900 miljoen niet veel beter kan gebruiken om de groeiende netto-verliezen te compenseren.

Wat doet UPC verkeerd? Het bedrijf is volgens analist Dassen te onduidelijk over de toekomst. ,,Beleggers zijn nog steeds bereid om het verlies te financieren, maar willen zekerheid en keiharde uitspraken.'' Eerdere uitspraken van UPC dat het bedrijf ,,de eerste tien jaar geen winst'' gaat maken, voldoen niet meer. Bestuursvoorzitter Marc Schneider moet tevoorschijn komen en duidelijk vertellen wat de plannen zijn.

UPC krijgt niet de hoofdprijs als het gaat om doorzichtigheid. Bij de presentatie van de kwartaalcijfers bijvoorbeeld werden de kosten die UPC moet maken om nieuwe abonnees aan te sluiten op het netwerk niet opgenomen in het bedrijfsresultaat. ,,Terwijl abonnees in de toekomst steeds belangrijker zullen worden'', zegt Dassen. Dat soort vaagheden kunnen niet meer, vindt de analist. Ook de kostenstructuur van het bedrijf is onduidelijk. Hoeveel gaat UPC bijvoorbeeld aan Chello doorberekenen voor het gebruik van het kabelnetwerk? Onbekend.

Analist Fleskens vindt dat UPC snel moet reageren. ,,Het moet duidelijk maken dat de financiering in ieder geval voor dit jaar veilig is gesteld.'' Fleskens denkt overigens dat dit wel het geval is.

Intussen begint UPC een aantrekkelijke overnameprooi te worden. Het bedrijf maakt weliswaar forse verliezen, maar beschikt wel over een mooi netwerk. Bovenal: de eventuele prijs voor het bedrijf daalt met rappe schreden. Fleskens denkt dat vooral Amerikaanse kabelbedrijven verlekkerd zullen kijken naar een goedkope mogelijkheid om in Europa voet aan de grond te krijgen.

    • Stéphane Alonso