EU doet invallen bij Coca-Cola

Ambtenaren van de Europese Commissie hebben gisteren invallen gedaan in de kantoren van Coca-Cola in Londen en Brussel. Het gaat om een onderzoek naar misbruik van een dominante marktpositie.

De invallen in Londen en Brussel volgen na soortgelijke acties van de Europese Commissie vorig jaar juli bij kantoren en zogenoemde `anker-bottelarijen' van Coca-Cola in Duitsland, Denemarken, Oostenrijk en Groot-Brittannië. Gisteren ging het om het kantoor van Coca-Cola Enterprises (CCE) in Londen, dat deels in handen is van Coca-Cola, en het Belgische dochterbedrijf.

Volgens een woordvoerder van Eurocommissaris Mario Monti (Mededinging) moet het onderzoek uitwijzen of de distributiepraktijken van CCE (aangeduid als `anker-bottelarij') een ,,misbruik van een dominante marktpositie'' vormen in strijd met de Europese mededingingsregels. Een `anker-bottelarij' is vaak de enige bottelarij in een heel gebied.

Het onderzoek, dat zich volgens de woordvoerder concentreert op de Belgische en Britse markt, vindt plaats na klachten van concurrenten. Volgens bronnen in Brussel zou in elk geval PepsiCo hebben geklaagd. ,,De lengte van het onderzoek zal grotendeels afhangen van de complexiteit van de gevallen en van de vraag of de verdenkingen gerechtvaardigd blijken'', aldus de woordvoerder van Eurocommissaris Monti in een communiqué. Bij een veroordeling kan de boete voor Coca-Cola oplopen tot 10 procent van de omzet.

Na de invallen bij Coca-Cola vorig jaar juli zei toenmalige Eurocommissaris voor mededinging, Karel van Miert, dat Coca-Cola bonussen voor klantentrouw aan afnemers gaf, die in strijd zouden zijn met de Europese regelgeving omdat het om een dominante onderneming gaat. Hij zei toen ook aanwijzingen te hebben dat Coca-Cola afnemers onder druk zet om minder producten van concurrenten af te nemen. Eerder zag Coca-Cola na bezwaren van Van Miert af van een overname van Cadbury Schweppes.

Volgens uitspraken van het Europese Hof van Justitie mag een dominante onderneming alleen kortingen of bonussen aan een afnemer geven, indien het gaat om het doorgeven van daadwerkelijke besparingen. Het meest gebruikelijke zijn volumekortingen, indien de levering van grote volumes aan een afnemer ook echt goedkoper is.

Een woordvoerder van Coca-Cola in België zei dat het bedrijf ,,volledig meewerkt'' met de inspecteurs van de Europese Commissie. Hij onderstreepte dat zijn onderneming zich aan de Europese regels heeft gehouden. De Belgische vestiging van CCE werd vorig jaar door een Brusselse handelsrechter overigens wegens machtsmisbruik veroordeeld.