Britten houden Sankoh vast

De Verenigde Naties zijn ,,opgelucht'' dat de Sierra Leoonse rebellenleider Foday Sankoh weer boven water is, maar ze zijn tegelijkertijd bezorgd dat zijn kennelijke arrestatie onderhandelingen over de vrijlating van gegijzelde blauwhelmen kan bemoeilijken. De rebellen hebben gisteren overigens opnieuw 80 soldaten van de VN-vredesmacht in Sierra Leone vrijgelaten; naar schatting worden nu nog 250 blauwhelmen in gijzeling gehouden.

In de Sierra Leoonse hoofdstad Freetown hebben de inwoners gisteren met blijdschap gereageerd op de arrestatie van rebellenleider Sankoh, die vorige week spoorloos was verdwenen. Sankoh werd afgelopen dinsdag op straat herkend en door burgers overgedragen aan het regeringsleger. Inmiddels staat de rebellenleider onder bescherming van de Britse troepen in Sierra Leone. In een Britse legerhelikopter is hij gisteren overgebracht naar ,,een veilige plek'' in Lungi, de wijk waar het vliegveld van Freetown is gevestigd en die onder controle staat van de Britten. Volgens sommige berichten is hij bij zijn aanhouding gewond geraakt.

Het is onduidelijk wat er nu met Sankoh gaat gebeuren. Zowel de VN als de Britse regering hebben laten doorschemeren dat nu de tijd is gekomen voor Sankoh om kleur te bekennen door de rebellen op te roepen hun wapens neer te leggen. Tegelijkertijd bestaat de vrees dat de arrestatie van Sankoh rebellengroepen zal verleiden tot wraakoefeningen.

De Britse regering heeft bij de VN een resolutie ingediend om de vredesmacht in Sierra Leone uit te breiden van de voorziene 11.000 man naar 13.000. Daarmee moet ruimte komen voor troepenversterking uit West-Afrika. Een door Nigeria geleide West-Afrikaanse vredesmacht (ECOMOG) werd eerder dit jaar afgelost door een VN-vredesmacht. Inmiddels zijn bijna 9.000 blauwhelmen in Sierra Leone gearriveerd. Gisteren overlegden de ministers van Defensie uit zes West-Afrikaanse landen in Abuja over een nieuwe militaire operatie in Sierra Leone.