Veteraan van Witte Huis stopt

Helen Thomas, de 79-jarige nestor van de Witte Huis-correspondenten, stopt ermee. Gisteren nam ze ontslag, toen bekend werd dat haar werkgever, persbureau UPI, verkocht is aan de Moon-sekte.

Clintons opvolger wordt de eerste president sinds John F. Kennedy die niet te maken krijgt met de harde vragen van deze kleine, felle vrouw. Sinds jaar en dag bestaat er een ijzeren ritueel bij persconferenties van het Witte Huis. Bij aanvang van het vragengedeelte zegt de president `Helen?' Want zij stelt de eerste vraag. En aan het eind is het Thomas die `thank you, Mr. President' zegt.

Thomas begon haar loopbaan bij UPI in 1943. In 1960 kreeg ze haar eerste baantje bij het Witte Huis: het volgen van Jacqueline Kennedy. Hoewel nauwelijks geboeid door kapsels en kleding, deed Thomas de `Jackie watch' met zoveel inzet dat de first lady haar `de harpij' noemde. Maar toen ze als vrouw niet mocht deelnemen aan het jaarlijkse diner van Witte Huis-correspondenten, dreigde John F. Kennedy dat diner te boycotten.

Thomas was al snel een spin in het web van het Witte Huis. ,,Presidenten komen en gaan, de telefoniste blijft'', verklaarde een collega haar vele scoops. Zo wist zij eerder dan president Johnson dat diens dochter ging trouwen en brachten de vele nachtelijke telefoontjes van de alcoholiste Martha Mitchell, vrouw van een minister van Justitie onder Nixon, haar op de voorgrond in het Watergate-schandaal. In 1970 werd ze hoofd Witte Huis van UPI, de eerste vrouw op zo'n post. Ook was ze de eerste vrouwelijk president van de club van Witte Huis-correspondenten.

Onlangs leende ze zich voor een filmpje dat president Clinton voor de grap liet maken. Daarin is Clinton de president in zijn laatste jaar, door iedereen genegeerd. Bij zijn persconferentie zit nog maar één journalist: Helen Thomas. Zij slaapt. ,,Ben je hier nou nog steeds'', moppert Thomas als Clinton haar wekt.

Toen haar bureau in het Witte Huis gistermorgen bleek te zijn leeggehaald, leidde dat tot enige consternatie. Thomas gaf uitleg vanuit Indiana, waar ze reclame maakt voor haar memoires. Ze wenste het management van de `nieuwe UPI' sterkte, maar zei er geen deel van te willen uitmaken. Het zieltogende persbureau is overgenomen door New World Communications, onderdeel van het imperium van de Koreaanse sekteleider Sun Myung Moon. ,,Zonder haar `dank u, meneer de president' weten we niet meer hoe we een persconferentie moeten afsluiten'', treurde Clinton.