Rebellenchef Sierra Leone boven water

Rebellenleider Foday Sankoh is weer boven waterin Sierra Leone. De aanvoerder van het Revolutionair Verenigd Front (RUF), dat nog altijd circa 350 VN-militairen gijzelt, werd sinds vorige maandag vermist.

Britse paratroepers hebben vanochtend in Sierra Leone voor het eerst drie rebellen gedood in een vuurgevecht. De Britse regering maakte dat vanmiddag bekend. Officieel zijn de Britse troepen alleen in Sierra Leone om Britse burgers te evacueren en het internationale vliegveld te bewaken.

Rebellenleider Sankoh werd dinsdagmiddag op straat herkend door bewoners van de wijk Lumley in de hoofdstad Freetown. De aanblik van de man die het land in chaos heeft gestort en verantwoordelijk is voor een groot aantal moorden en verminkingen, wekte bij de omstanders grote woede. Sankoh zou door de menigte volledig zijn uitgekleed.

Aanhangers van de voormalige juntaleider Johnny Paul Koroma kwamen Sankoh volgens sommige berichten te hulp. Ze droegen hem over aan het regeringsleger, dat hem overbracht naar het hoofdkwartier van de strijdkrachten. Inmiddels zou hij naar een andere locatie zijn vervoerd. Duizenden burgers vierden vanmorgen in Freetown de ontdekking van de rebellenleider.

Onduidelijk is of de autoriteiten Sankoh hebben gearresteerd of hem alleen maar in veiligheid hebben gebracht. Sankoh is vice-president sinds hij vorig jaar een vredesakkoord sloot met de regering. Maar volgens president Ahmed Tejan Kabbah heeft Sankoh het vredesproces verraden door niet aan de afgesproken ontwapening mee te werken en aan te sturen op een confrontatie met de vredesmacht van de VN. De organisatie voor de rechten van de mens Amnesty International pleitte er vorige week al voor om Sankoh als misdadiger tegen de menselijkheid te berechten. De amnestie die hem vorig jaar in het kader van de vredesregeling verleend werd, zou opgeheven moeten worden omdat hij zich niet heeft gehouden aan het akkoord.

Sankoh verdween vorige week uit zijn villa nadat rebellen die hem moesten beschermen het vuur hadden geopend op demonstranten voor zijn huis. Vanaf dat moment gonsden in Freetown geruchten over zijn verblijfplaats. Hij zou teruggekeerd zijn naar het platteland om zijn rebellen te leiden. Hij zou door aanhangers van ex-juntaleider Koroma zijn opgepakt.

Gistermiddag vlogen 93 van de 139 gegijzelde VN-soldaten die door de rebellen zijn vrijgelaten, vanuit de Liberiaanse hoofdstad Monrovia terug naar Sierra Leone. De rest van de groep wordt in de loop van vandaag in Freetown verwacht. Over de vrijlating van de resterende 350 gijzelaars wordt nog onderhandeld, waarbij de Liberiaanse president Charles Taylor een sleutelrol speelt.