Een bekerfinale met een hoog risico

In een grimmige sfeer hoopt de Engelse voetbalclub Arsenal vanavond in de UEFA Cup-finale tegen het Turkse Galatasaray toch nog één prijs over te houden aan een matig seizoen. Met dank aan de nieuwe regels van de UEFA.

De coaches van Galatasaray en Arsenal beseften gisteravond dat de UEFA Cup-finale in Kopenhagen vooral een beladen ontmoeting is tussen de supporters van beide clubs. De Turkse trainer Fatih Terim riep zijn aanhang op – ongeacht de uitslag – vrolijk een biertje te drinken met de Engelse fans. Zijn Franse collega Arsène Wenger van Arsenal beloofde plechtig dat zijn spelers op het veld het goede voorbeeld zouden geven door de 12.000 Turken op de tribunes van het Parken Stadion niet te provoceren. Maar het voetbal leed vannacht alweer een nederlaag.

Met spijt constateerde Wenger ,,dat het in het voetbal al zover is gekomen dat je voor de wedstrijd al niet meer de straat durft op te gaan''. Honderden aanhangers van Arsenal en Galatasaray deden dat wel met een vechtpartij op de Radhusenpladsen als gevolg. Wenger realiseerde zich dan ook dat hij nauwelijks over voetbal kon praten. ,,Ik kan de hoop uitspreken dat de supporters hebben geleerd van de rellen in Istanbul. Er kleeft nu een hoog risico aan deze wedstrijd. Maar spelers en coaches leven in een geïsoleerde wereld. We hebben nauwelijks benul van de uitgebreide veiligheidsmaatregelen in Kopenhagen.''

In die dreigende ambiance wenst Arsenal een mislukt seizoen alsnog glans te geven door in Kopenhagen de jackpot te innen. Terwijl Galatasaray geschiedenis hoopt te schrijven door als eerste Turkse club een Europese beker te veroveren, weet Wenger dat zijn ploeg de UEFA Cup via de achterdeur heeft bereikt. Arsenal en Galatasaray sneuvelden in de eerste ronde van de Champions League en werden vervolgens toegelaten tot het UEFA Cup-toernooi. ,,Dat blijft een vreemde gewaarwording'', zei Wenger.

De Nederlandse aanvaller Marc Overmars sprak al eerder van ,,een minachting van de UEFA-beker''. Hij kan zich niet onttrekken aan het gevoel dat bij voorbaat een smet wordt geworpen op een mogelijke triomf van de Engelsen. Maar van een troostprijs wilde hij gisteravond na de training in het Parken Stadion niet spreken. ,,De Champions League staat bovenaan, het UEFA Cup-toernooi is een stapje lager. Maar het blijft een Europese finale en daarom beschouw ik de UEFA-beker wel degelijk als een hoofdprijs. Bovendien heeft Arsenal dit seizoen nog geen prijs gewonnen, dat geeft de wedstrijd tegen Galatasaray een extra dimensie.''

Tot zijn grote opluchting wist Arsenal zich opnieuw te verzekeren van deelname aan de Champions League door in de Engelse Premier League als tweede te eindigen. Daar had Overmars zijn toekomst ook aan verbonden, want de international flirtte al met Barcelona, hoewel zijn contract bij Arsenal nog tot 2003 doorloopt. ,,Ik wil prijzen winnen met Arsenal en daarom kwam de vroegtijdige uitschakeling in de Champions League hard aan'', zei Overmars.

Volgens Arsenal-coach Wenger biedt het nieuwe UEFA Cup-toernooi ook meer kwaliteit door het afschaffen van het Europa Cuptoernooi voor bekerwinnaars en de instroom van deelnemers aan de Champions League. ,,Wij hebben immers veertien Europese wedstrijden moeten spelen om de finale van de UEFA Cup te halen'', zei Wenger. Overmars vindt echter dat de romantiek van de sport geweld wordt aangedaan door de nieuwe regelgeving van de UEFA. ,,Ik vind het vreemd dat Arsenal in het UEFA Cup-toernooi terecht kon komen, nadat we in de Champions League waren uitgeschakeld. Maar ik heb de regels niet verzonnen. De Champions League heb ik al met Ajax gewonnen, de UEFA-beker ontbreekt nog in mijn prijzenkast. Het is ook belangrijk voor het Britse voetbal dat wij een Europees toernooi winnen nu de andere Engelse ploegen al zijn uitgeschakeld.''

Maar Overmars voorspelt een slopend gevecht met de Turkse kampioen. ,,Galatasaray heeft menigeen in Europa verrast met goed voetbal'', zei hij. ,,Natuurlijk draait het bij die ploeg om enkele spelers. Ze zijn ook nogal grillig. De ene keer verliezen ze met 5-1 van Chelsea en dan verslaan ze overtuigend Leeds United. Ik zal de Turken niet onderschatten. Passie is nu eenmaal hun handelsmerk. Galatasaray zette Leeds in Engeland vanaf de eerste minuut vast. Ook thuis vlogen de Turken er meteen op. Dat zullen ze ook tegen ons proberen. We moeten het hoofd koel houden en vertrouwen op onze kwaliteiten.''