Blair koopt nu Europese wapens

Het Verenigd Koninkrijk koopt voor vijf miljard pond (achttien miljard gulden) bij Europese defensiebedrijven raketten en transportvliegtuigen. Dat heeft de Britse minister van Defensie, Geoff Hoon, gisteren bekend gemaakt.

De order geldt als materiële onderbouwing van de Britse politieke steun voor een zelfstandiger Europese defensie. Amerikaanse defensiebedrijven en president Clinton hebben Londen en premier Blair onder druk gezet om de nieuwe orders aan de Verenigde Staten te gunnen. De Britten plaatsen nu alleen beperkte orders in de VS om de periode te overbruggen tot de Europese systemen klaar zijn.

Als standaardbewapening voor de Eurofighter, het nieuwe Brits-Duits-Spaans-Italiaanse gevechtsvliegtuig, kiest Londen de Meteor-luchtdoelraket, een order van 1,5 miljard pond. Het wapen wordt ontwikkeld door Matra BAe Dynamics, een Frans-Britse joint venture. Tevens wil Londen 3,5 miljard pond uitgeven aan een nieuw Europees militair transportvliegtuig, de A400M, dat gebouwd wordt door het Frans-Duits-Brits-Spaanse Airbus. Londen wil er 25 kopen op voorwaarde dat de andere Europese landen meedoen. De orders zouden bij het Britse defensieconcern BAe Systems, het vroegere British Aerospace, in totaal ruim 11.000 arbeidsplaatsen scheppen of garanderen.

De Meteor-raket, die tevens de Franse Rafale-jachtbommenwerper moet bewapenen, en het A400M-transportvliegtuig staan nog op de tekentafel. De Meteor moet in 2008 klaar zijn. Om die periode te overbruggen koopt Londen voor 200 miljoen pond een klein aantal luchtdoelraketten bij het Amerikaanse bedrijf Raytheon, de grootste rakettenbouwer ter wereld.

Raytheon was tot gisteren in de race voor de hoofdorder. Het wilde daartoe een bestaand Amerikaans model, de ASRAAM, aanpassen.

De A400M moet het `werkpaard' worden van de Franse, Duitse, Spaanse, Italiaanse en Britse strijdkrachten en is op zijn vroegst over vijf jaar klaar. Tot die tijd least de Britse luchtmacht daarom vier zware C-17 transportvliegtuigen bij Boeing voor een half miljard pond. Het Amerikaanse Lockheed Martin wilde graag dat de Britten extra Hercules-vliegtuigen zouden kopen, waarvan de Royal Air Force er al zestig heeft.

,,Het orderpakket is een duidelijk teken aan onze partners aan beide kanten van de Atlantische Oceaan dat we vastbesloten zijn de Europese defensiecapaciteiten te versterken'', zei minister Hoon gisteren. De oorlog in Kosovo toonde onder meer dat de Europese NAVO-partners voor transport van de VS afhankelijk zijn.

Het Verenigd Koninkrijk dreigt binnen Europa aan politiek gewicht te verliezen zolang het niet deelneemt aan de euro. Defensiesamenwerking kan de Britse positie versterken.

BAe Systems ging eerder een fusie met het Duitse Dasa uit de weg, maar de nieuwe orders betrekken de Britten nauwer bij de consoliderende Europese defensieindustrie.