De grootste baggeraar gaat bouwen

De grootste baggeraar ter wereld gaat nu ook bouwen. Na ruim drie jaar praten heeft baggeraar Boskalis eindelijk de fusie met bouw- en baggerbedrijf HBG afgedwongen.

De worsteling tussen de baggeraars en de bouwers heeft meer dan drie jaar geduurd. ,,Maar als je in het Nederlandse poldermodel dan eindelijk een consensus hebt, dan is die ook stevig gefundeerd'', zei bestuursvoorzitter Rob van Gelder van Boskalis gisteren tijdens een toelichting op de fusie in Amsterdam.

De worsteling – de metafoor is van bestuursvoorzitter Jan Veraart van HBG – duurde zo lang omdat er maar liefst vijf grote problemen overwonnen moesten worden. Ten eerste de gelijkwaardigheid. HBG heeft meer medewerkers dan Boskalis – 20.000 om 3.000 – en Boskalis heeft meer medewerkers dan HBG's baggerdivisie – 3.000 om 1.500. ,,Hoe voeg je die samen zonder dat de één de ander opslokt'', vroeg Veraart zich af.

Ten tweede de vraag of bouw en bagger wel in één concern thuishoren. Ten derde de onzekerheid of HBG eindelijk zijn problemen onder controle had in Duitsland, waar de bouwers met een mislukte overname al 1 miljard gulden verlies hebben gemaakt. Ten vierde de kelderende beurskoers van HBG, waardoor de beurswaarde van HBG ver onder die van Boskalis kwam te liggen – totdat het bod van Boskalis de koers van HBG weer opdreef. En als laatste het Belgische alternatief.

De flirt van HBG met de Belgische baggeraar Deme heeft uiteindelijk als katalysator gewerkt. HBG praat al sinds eind 1997 met Boskalis, de grootste baggeraar ter wereld met een marktaandeel van 11 procent van de totale markt, over samenwerking met HBG. Toen dat mislukte heeft HBG lang gepraat met Ballast Nedam, een andere bouw- en baggercombinatie. En begin dit jaar verlegde HBG zijn belangstelling tenslotte naar België - een manoeuvre die Boskalis dwong te dreigen met een vijandig bod op HBG.

De fusie is bovenal gedreven door `beurswaarde'. Ieder voor zich heten HBG en Boskalis `small caps' die gemakkelijk over het hoofd worden gezien. Samen worden ze een `midkapper' die net iets meer waard is dan 1 miljard euro, de ondergrens voor veel grote beleggers.

Maar de fusie biedt ook synergievoordelen door de samenvoeging van de baggerdivisies. Vooral de besparing van 300 miljoen gulden aan investeringen in nieuwe baggerschepen, kan nu elders ingezet worden. ,,De vloten zwaluwstaarten op een geweldige manier'', zei Van Gelder. ,,Boskalis had vooral grote en hele kleine scheepjes'', legt analist André Mulder van zakenbank Metzler uit. ,,En HBG heeft middelgrote schepen. Samen kunnen ze permanent zes schepen in het Verre Oosten hebben en zes in Latijns Amerika, zodat ze niet de hele tijd heen en weer hoeven te varen. Ook op het hoofdkantoor kunnen ze natuurlijk besparen, ook al zeggen ze dat nu nog niet.''

De combinatie van `natte' en `droge' bouw roept overigens schrikbeelden op bij de oudere garde van Boskalis die zich herinnert hoe het concern bijna op de fles ging met een mislukt avontuur, begin jaren tachtig, op het Argentijnse vasteland. ,,Maar dat was wel effe de vorige eeuw'', zei Van Gelder gisteren. Inmiddels vragen met name klanten in het Verre Oosten regelmatig om `geïntegreerde' offertes van baggeren en bouwen, bijvoorbeeld aan kademuren. Dat kan Boskalis nu aanbieden.

De grootste groeiplannen van het nieuwe concern liggen in het bouwen, de sector waar immers nog een forse inhaalslag gemaakt moet worden. Samen zijn de baggerbedrijven zo groot dat ze volgens eigen zeggen een goede uitgangspositie hebben voor de grote projecten van de komende jaren. Maar ze zijn ook te groot om nog concurrenten op te kunnen kopen. Van Gelder heeft al aangegeven dat hij de vrije kasstroom graag wil gebruiken voor acquisities in de bouwwereld en voor kapitaalsintensieve publiek-private financieringsprojecten in de bouwsector.

,,We hebben door de problemen in Duitsland natuurlijk drie jaar stil gestaan'', zei bestuurslid C. Reigersman van HBG. ,,Nu kunnen we verder groeien. Door de sterke baggerpoot hebben we de contanten om leuke dingen te doen.''

Mochten aandeelhouders geen zin hebben in nieuwe avonturen, dan is er vanaf volgend jaar - als het het nieuwe belastingplan van minister Zalm (Financiën) van kracht is geworden – een eenvoudiger alternatief om van de overvloedige contanten af te komen: inkoop van eigen aandelen.

    • Remmelt Otten