Vrijlating van 139 gijzelaars door rebellen

Rebellen die het vredesproces in Sierra Leone bedreigen, hebben meer dan 130 van 500 gegijzelde militairen van de Verenigde Naties vrijgelaten.

Dat heeft de Liberiaanse president Charles Taylor gisteren meegedeeld, onder wiens hoede de VN-militairen nu staan.

Een woorvoerder van de VN in de Sierra-Leonese hoofdstad Freetown heeft het bericht vanochtend bevestigd.

Taylor, die nauwe betrokkingen onderhoudt met de rebellen van het Sierra-Leonese Revolutionair Verenigd Front (RUF), was door regionale leiders gevraagd druk uit te oefenen op het RUF. Hij zei dat 15 vrijgelaten VN-militairen naar de Liberiaanse hoofdstad Monrovia zijn overgevlogen. Nog eens 124 militairen waren op dat moment in de Liberiaanse grensplaats Foya. Onderhandelingen zouden aan de gang zijn om de resterende gijzelaars vrij te krijgen.

De Liberiaanse president haalde uit naar de Verenigde Staten, die zouden hebben geweigerd luchtvervoer te verschaffen om de gijzelaars te evacueren. In plaats daarvan waren ze genoodzaakt naar de Liberiaanse grens te lopen, drie dagen lang, nadat hun trucks op de slechte wegen in het oosten van Sierra Leone waren vastgelopen.

Tevens waarschuwde hij dat doorgaande aanvallen door Sierra-Leonese regeringstroepen op rebelleneenheden het leven van nog gegijzelde VN-militairen bedreigen, en hoe dan ook het werk van Liberiaanse bemiddelaars hinderen. De rebellen zijn ongeveer 50 kilometer ten oosten van Freetown in hun opmars naar de hoofdstad gestuit.

In Freetown ontkende de chef staf van het Britse leger, generaal Sir Charles Guthrie, dat Britse troepen de militaire actie tegen de rebellen coördineren. Hij zei dat de Britse troepen, die zijn gestuurd om westerlingen te helpen evacueren, de VN alleen van advies dienen. Ter plaatse bestaat volgens verslaggevers, onder andere van de Britse BBC, echter een andere indruk. Generaal Guthrie zei te verwachten dat de Britse troepen tegen half juni worden teruggetrokken, wanneer de VN-vredesmacht in Sierra Leone haar volle sterkte moet hebben bereikt.