Terugkeer Pantani Romeinse zegetocht

De proloog was al tweeëneenhalf uur bezig, maar voor de meeste Italianen begon de Giro d'Italia zaterdag pas om elf minuten over zes. Toen schoot Marco Pantani als een pijl weg van het startpunt naast het Forum Romanum, trapte zich slingerend over Piazza Venezia en racede de langgerekte Via del Corso op.

Pantani eindigde zaterdag in de proloog op de 174ste plaats, onder andere omdat hij op zijn 4,6 kilometer lange rit door Rome problemen kreeg met zijn ketting. Maar toch kopten de kranten de volgende dag: Het feest van Pantani.

De `Piraat' die vorig jaar in dezelfde Ronde van Italië werd geveld door een dopingschandaal, begon als de ster van de Giro. Op het laatste moment had de bergkoning uit de badplaats Cesenatico de knoop doorgehakt. Sommigen zeggen dat het op aandrang van de sponsor is gebeurd. Maar die liet weten dat het vaker fout is gegaan en dat Pantani's probleem vooral psychologisch is, en dat hij helemaal zelf heeft besloten. ,,Ik voelde me de afgelopen twintig dagen goed'', zo verklaarde Pantani vrijdag zijn besluit, nadat hij met andere renners op audiëntie was geweest bij de paus. ,,Ik heb niet de goede conditie en ik probeer met beide benen op de grond te blijven staan. Het zal een moeilijk begin zijn. Maar het is voor mij vooral in psychologisch opzicht belangrijk. Ik liep het risico dat ik niet meer kon koersen.''

,,Pantani is terug, laat ze huilen'', stond op een spandoek langs het parkoers. ,,Panta Rei'', had een supporter bedacht, in een woordspeling met het Italiaanse woord re (koning) en een Griekse spreuk. Voor hem juichten de supporters het hardst, hoewel hij dit jaar bijna alleen maar heeft getraind en in februari al na twee etappes afstapte in de Ronde van Valencia.

Andere renners fietsten op hun gemak tussen de bussen en het andere verkeer in Rome door terug naar het beginpunt, maar Pantani dook na de finish in een klaarstaande auto van zijn Mercatone Uno ploeg. Tijd tussen start vanaf de finishlijn en aankomst in de auto: drie en vijf tiende seconden, had een Italiaanse journalist getimed. Dat was een stuk beter dan de veertig seconden achterstand die hij op de fiets had opgelopen.

Mario Cipollini vertrok vanmorgen in de roze leiderstrui, na een vierde plaats zaterdag in de proloog en bonificatieseconden bij een tussensprint halverwege de eerste etappe. De etappewinst ging gisteren naar de Italiaan Ivan Quaranta, met de Nederlander Steven de Jongh van de Rabobankploeg op de derde plaats.

De proloog zaterdag was gewonnen door de Tsjech Jan Hruska gegaan. Het jonge Italiaanse talent Paolo Savoldelli kwam toen tien tienden van seconden tekort. Hij zei dat hij op de verraderlijke keitjes van Rome in één bocht uit voorzichtigheid iets te hard had geremd. Beste Nederlander in de proloog was Servais Knaven van Farm Frites. Hij eindigde als tiende, op acht seconden. Voor deze ploeg rijdt ook de jongste renner in de Giro, de 20-jarige Amerikaan Justin Spinelli. Die werd vlak voor de Giro door ploegleider Jacques Hanegraaf via e-mail gecontacteerd en maakt nu zijn profdebuut. ,,Ik vind 't prachtig,'' zei Spinelli zaterdag na de proloog. ,,Ik koester geen enkele illusie dat ik de Giro uitrijd, maar hoop in elk geval de eerste rustdag te halen.''

De Rus Evgeni Berzin, kopman van de Mobilvetta-Rossin ploeg, kreeg vóór de proloog een startverbod omdat de hematocrietgehalte in zijn bloed te hoog was. Ploegleider Stefano Giuliani zei woedend dat hij Berzin wil ontslaan. De Rus won in 1994 op 24-jarige leeftijd verrassend de Giro, voor Pantani en Miguel Indurain.

    • Marc Leijendekker