Een Baskisch raspaardje

Met een beetje meer precisie, een klein beetje instinct van een killer en een beetje minder bescheidenheid, hadden Gaizka Mendieta, Claudio López en Kily Gonzalez in de halve finale van de Champions League Barcelona in eigen stadion verpulverd. Wat zou dat mooi zijn geweest. Wat zou het een heerlijke avond zijn geweest wanneer Mendieta en de zijnen de ploeg van de grootste blaaskaak aller trainers helemaal aan gort had gespeeld. Mendieta, mijn jongen, waarom heb je de machinerieën van Louis van Gaal niet definitief ontregeld? Hadden jij en je vrienden dan toch nog zoveel respect voor die Hollander die al jaren bezig is het voetbal van alle spontaniteit en gevoel te beroven?

Mendieta is het Baskisch raspaardje uit de stal van Héctor Raúl Cúper, de Argentijnse trainer van Valencia. Hij is niet zo vlug met zijn voeten en zo vindingrijk met zijn hersenen als bijvoorbeeld zijn Argentijnse medespeler López. En natuurlijk is hij lang niet de beste voetballer van de Spaanse competitie. Maar hij wordt al wel de Spaanse revelatie van dit seizoen genoemd, niet in het minst door zijn invloed op het spel van het elftal van Valencia, finalist in de Champions League.

De kleine, 1 meter 73 lange, zowel aanvallende als verdedigende middenvelder van Valencia, is trouwens al 25 jaar. Als jeugdig talent kan hij nauwelijks meer worden bestempeld. Vorig jaar stond hij overigens al op het verlanglijstje van Real Madrid. Maar Mendieta wilde niet weg bij Valencia, waarvoor hij al met veel plezier sinds 1992 speelt. Bij Valencia groeide hij dankzij het knedende werk van de Italiaanse trainer Claudio Ranieri tot de spil waarom het elftal draait. Diens opvolger, Cúper, maakte er dankbaar gebruik van en gaf Mendieta als aanvoerder nog meer verantwoordelijkheid.

Negen interlands (één doelpunt) voor het Spaanse A-team van bondscoach Camacho heeft Mendieta intussen gespeeld. En het behoeft niemand te verbazen wanneer de kleine man uit Bilbao komende zomer temidden van doelman Cañizares (ook Valencia), de Madrilenen Hierro, Salgado, Raùl en Morientes en de Barcelonezen Guardiola en Sergi Europees kampioen wordt. Geen team maakt zo'n sterke indruk dit jaar als het Spaanse. Het dravertje van het Mestalla-stadion speelt daarin als aanjager een vooraanstaande rol.

Gaizka Mendieta begon als jongen te voetballen bij Deportes Tonin. Vervolgens werd hij lid van Oropesa. Dar werd hij ontdekt door Lucien Müller, de Franse trainer die ooit als voetballer furore maakte bij Real Madrid. Müller stalde Mendieta bij de jeugd van Castellon. Na twee jaar stonden de grote clubs klaar voor het Baskische talent. Hij koos op 18-jarige leeftijd voor Valencia, won vorig jaar met deze club de Spaanse beker en plaatste zich voor de Champions League. Nu, over anderhalve week, staat de viervoudige Spaanse kampioen Valencia de Fútbol dan voor de vijfde keer in een Europese finale. Na de Jaarbeursstedenbeker (1962 en '63), de Europa Cup voor bekerwinnaars (1980) en de Europese Supercup zou de club dan de Champions League kunnen winnen.

Real Madrid, de club die vorige zomer zo graag de kleine Mendieta wilde hebben, is de tegenstander in de finale. Mendieta heeft al gezegd dat hij juist ten overstaan van de mensen die hem zo begeerden wil schitteren. Om aan te tonen dat hij de dertig miljoen gulden die Real-voorzitter Sanz voor hem bood, meer dan waard is. Maar dan zullen hij en zijn vrienden van Valencia toch koelbloediger en minder respectvol te werk moeten gaan als tegen Barcelona.

    • Guus van Holland