Giro koestert haar verloren bakkerszoon

Vandaag begint de 83ste editie van de Giro d'Italia. Alle ogen zijn gericht op Marco Pantani, maar hij heeft door zijn gebrek aan wedstrijdritme weinig kans op de eindzege.

Italië is weer in de ban van de wielersport. Vorige week overleed de fietslegende Gino Bartali. Gisteren waren de sportpagina's gevuld met de rentree van Marco Pantani. De verloren bakkerszoon uit Celestino werd het afgelopen jaar niet langer als bergkoning maar als dopingzondaar afgeschilderd. Hij mist elke vorm van wedstrijdritme en rijdt waarschijnlijk voor spek en bonen mee. Maar toch. ,,Pantani is de redder van de Italiaanse wielersport'', zei Bartali een half jaar voor zijn dood.

Met de terugkeer van Pantani krijgen de organisatoren van de Giro hun gewenste publiekstrekker. Zijn beter getrainde collega's staan de komende weken in de schaduw van Il Pirata. Het is alleen de vraag of hij zijn faam van klimspecialist kan waarmaken. Pantani heeft dit seizoen slechts 337 kilometers gekoerst. Volgens een ongeschreven wielerwet lijkt hij kansloos voor een hoge klassering.

Pantani verklaarde gisteren dat zijn deelname van psychologische betekenis is. Na alle dopingperikelen ontbeert hij vorm én zelfvertrouwen. Hij heeft zijn seizoen afgestemd op de Tour. In de Giro koestert hij revanchegevoelens. In het slotweekeinde van de vorige editie, ruim elf maanden geleden, kreeg hij een startverbod opgelegd wegens een te hoge hematocrietwaarde. Hij moest zijn roze trui inleveren en kon zijn titel niet prolongeren. Hij raakte geestelijk en lichamelijk in de knoei.

Zijn sponsor Mercatone Uno beschouwt de aanwezigheid van de populaire kopman als een publiciteitsstunt. De supermarktketen heeft zijn naamsbekendheid spectaculair zien stijgen, sinds Pantani in de kleuren van de geldschieter rijdt. Dat hij momenteel achtervolgd wordt door dopingzaken (hij staat onder verdenking van justitie) en verkeersongelukken (hij reed afgelopen winter drie auto's stuk), schijnt in commerciële kringen niet als een nadeel te worden beschouwd.

In de schaduw van Pantani, de eindwinnaar van 1998, strijden een aantal mindere goden om de podiumplaatsen. De Italiaan Ivan Gotti, die de roze trui vorig jaar letterlijk in de schoot geworpen kreeg, heeft dit seizoen nog weinig aansprekende resultaten geboekt. Gotti is de eindwinnaar van 1997 en 1999. Hij vreest de concurrentie van de Rus Pavel Tonkov, de eindwinnaar van 1996. Beide favorieten hebben veel ervaring en dat is een belangrijke factor in een zware wielerronde.

Om die reden maakt de jonge, talentvolle Italiaan Paolo Salvodelli minder aanspraak op de eindzege. Maar hij is wel in grote vorm. Zijn recente overwinning in de Ronde van Romandië is een goede graadmeter. Hij eindigde vorig jaar als tweede in de Giro. Salvodelli heeft als klimmer vorderingen geboekt en richt zich op de Alpen en de Dolomieten, traditiegetrouw de twee scherprechters in de Giro. Op het programma staan verder een proloog van 6 kilometer, een vlakke tijdrit van 42 kilometer en een klimtijdrit van 34 kilometer. Halverwege de ronde wordt een rustdag ingelast

Tijdens de eerste wedstrijdweek, wanneer de vlakke etappes worden verreden, moet Salvodelli in dienst rijden voor zijn land- en ploeggenoot Mario Cipollini. Het sprintkanon van de Saeco-formatie heeft in de Giro al 29 ritzeges behaald. Over de deelname van Re Leone bestonden twijfels in Italië. Hij klaagde over astma. Gisteren stond zijn naam toch vermeld op de startlijst.

Cipollini krijgt onder anderen tegenstand van de Nederlander Jeroen Blijlevens, die onder druk staat van zijn Italiaanse sponsor Polti. Hij verdiende een miljoenencontract aan zijn goede prestaties in de Giro van 1999. Hij reed vorig jaar in de roze trui en de paarse trui van het puntenklassement. Dit seizoen heeft Blijlevens nog weinig laten zien. Toch is er geen reden om hem af te schrijven. Jerommeke is wel vaker, achteraf ten onrechte, kansloos gewaand in de massasprint.

De overige Nederlanders spelen waarschijnlijk een ondergeschikte rol in de Giro. Bij Rabobank en Farm Frites rijden veel buitenlanders mee. Michael Boogerd spaart zijn krachten. Hij richt zich dit seizoen op de Tour, de Olympische Spelen en de wereldkampioenschappen.