Pantani start morgen toch in proloog Giro

Marco Pantani heeft op het laatste moment besloten toch mee te rijden in de Ronde van Italië. De 30-jarige wielrenner die vorig jaar in een dopingkwestie verzeild raakte, staat morgen aan de start van de eerste etappe van de Giro d'Italia, een proloog die in Rome wordt verreden.

,,Het is een grote stap om te willen starten in een zware ronde'', zei Pantani vanmorgen op het Sint Pietersplein in Rome. ,,Maar het was voor mij psychologisch belangrijk, anders zou het moeilijk zijn om weer te beginnen.'' Pantani, de eindwinnaar van 1998, werd met de andere deelnemers aan de Giro d'Italia op een privé-audiëntie ontvangen door paus Johannes Paulus II. Ter gelegenheid van het jubeljaar eindigt de proloog morgen bij het Sint Pietersplein.

Pantani werd vorig jaar op de ochtend van de een na laatste etappe van de Giro uit de wedstrijd gehaald. Hij leek op dat moment op de eindoverwinning af te stevenen. De hematocrietwaarde in zijn bloed bleek boven de limiet van 50 te zijn. Dat kan een aanwijzing zijn voor het gebruik van het verboden middel EPO. De reglementen bepalen dat een renner hoe dan ook een rijverbod van vijftien dagen krijgt als zijn bloed door veel hematocriet te dik is.

Na een paar maanden rust probeerde Pantani eerder dit jaar terug te keren in het peloton. Mede op sterke aandrang van zijn sponsors – hij rijdt in de ploeg van Mercatone Uno. In februari stapte hij na twee etappes in de Ronde van Valencia af. Een maand later beloofde hij weer een rentree, maar twee dagen ervoor zag hij daar toch weer vanaf.

,,Het is vooral om erbij te zijn, niet om te winnen,'' zei Pantani vanmorgen. Hij zou in ieder geval een aantal etappes in de Giro willen rijden. Serieuze ambities – een ritzege in de bergen of zelfs de overwinning – heeft hij niet. Pantani's hoofddoel dit jaar is de Tour de France.

Wielercommentator Davide Cassani, voormalig Italiaans kampioen, waarschuwde dat niet te veel verwacht moet worden van Pantani. ,,Het is waar dat Marco ons al veel heeft geboden. Maar denken dat een renner die elf maanden niet heeft gekoerst kan terugkomen en winnen, is waanzin.''

Pantani heeft wegens het vermoeden van dopinggebruik ook problemen met de justitie. Er lopen onderzoeken tegen hem wegens zijn hoge hematocrietgehalte vorig jaar in de Giro en in oktober 1995. Vorige maand moest hij voor de rechter verschijnen wegens mogelijk dopinggebruik. In het najaar van 1995 maakte hij tijdens de semi-klassieker Milaan-Turijn een zware val, na een botsing met een vrachtauto. Tijdens de operaties in het ziekenhuis bleek dat zijn hematocrietwaarde veel te hoog was, meer dan zestig. In 1995 bestonden er gelukkig voor Pantani nog geen gezondheidscontroles. De Italiaan was als gevolg van het ongeluk anderhalf jaar uit de roulatie.

Marco Pantani wordt in Italië ook wel `het olifantje' genoemd of `de piraat', omdat hij zijn hoofd kaal heeft geschoren, een oorringetje in heeft en een bandana draagt. In 1998 won hij als eerste Italiaan sinds 33 jaar de Tour de France.