Unilever wil per se de eerste zijn

Unilever heeft geduld met zijn megabod op het Amerikaanse Bestfoods. Waarom opbieden tegen jezelf?

De druk op het Amerikaanse Bestfoods, de maker van Knorr en Hellmann's, wordt langzaam opgevoerd. Unilever blijft eindeloos herhalen dat het graag met Bestfoods wil onderhandelen over zijn miljardenbod, maar weigert er een `vijandig' bod van te maken en weigert het bod te verhogen. Waarom vijandig als Bestfoods toch geen kant op kan en waarom verhogen als er toch geen andere bieder is?

Topman Dick Shoemate van Bestfoods schijnt al langs geweest te zijn bij Heinz (van de ketchup), Campbell (van de soep) en Diageo (een Brits drankenconcern met een voedingsdivisie in de VS). Maar analisten rekenen er op dat het afleidingsmanoeuvres zijn om de prijs op te drijven. Unilever kan ook omhoog met zijn bod, is de consensus, van het huidige 66 dollar tot maximaal 75 dollar per aandeel. Dan lopen volgens analisten van zakenbank Credit Suisse First Boston de totale overnamekosten op tot 62 miljard gulden (inclusief 6,5 miljard gulden schulden van Bestfoods en 3 miljard integratiekosten). Pas bij 78 dollar – totaal 64 miljard gulden – vinden deze analisten dat de transactie ,,te ver'' zou gaan.

De logica achter een bod op Bestfoods is bijna vanzelfsprekend, meldde Unilever gisteren vol vertrouwen aan analisten in een presentatie. ,,Alsof je gaat trouwen met je buurmeisje.'' Volgens Unilever is de noodzaak van een fusiegolf in de voedingsindustrie onomstreden. ,,En wij willen de eerste zijn om verzekerd te zijn van de best mogelijke combinatie.''

Met Bestfoods lost Unilever zijn belangrijkste probleem op, een traag groeiende voedingsdivisie die goed is voor de helft van de totale omzet. Vooral de problemen met producten als margarine en olijfolie, die de oorzaak waren van een omzetdaling in Europa in de gisteren gepubliceerde kwartaalcijfers, baren Unilever zorgen voor de langere termijn. Het concern is voor zijn groei, ook in opkomende markten als China, te sterk afhankelijk van zijn merken in de persoonlijke verzorging (Dove en Axe) en wasmiddelen (Omo).

Bestfoods biedt uitkomst met twee sterke merken – Knorr wordt meteen het grootste merk binnen Unilever – en drie nieuwe sterke categorieën binnen de divisie culinaire producten, de smaakmakers. De categorie `warme sauzen en soepen' krijgt 8 miljard gulden omzet, `droge soepen' (als Cup-A-Soup) krijgt 3,7 miljard gulden omzet en `mayonaise en dressings' krijgt 5,2 miljard gulden omzet. Daarnaast beschikt Unilever zelf over vier andere voedingsdivisies, waarvan het gisteren voor het eerst afzonderlijke omzetcijfers gaf. In ijs (11,6 miljard gulden), margarines (11,1 miljard) en thee (5,9 miljard) is Unilever de grootste ter wereld; in diepvries bedraagt de omzet 7,4 miljard gulden.

Analisten twijfelen ook niet aan de logica – anders dan bij de plannen van concurrent Procter & Gamble dat begin dit jaar overwoog om twee farmacieconcerns over te nemen en bestraft werd met een koersval. De twijfels over Bestfoods zitten in de vraag of Unilever deze megatransactie kan afronden en tegelijkertijd de grote, in februari aangekondigde reorganisatie kan doorvoeren. Daarbij verdwijnen 1.200 van de 1.600 merken en 25.000 banen. ,,Die vraag hebben we ons zelf ook gesteld'', zei Unilever. ,,Maar we zijn al twaalf maanden met de voorbereidingen bezig, we kennen het bedrijf, de markten en de producten heel goed en we schatten de risico's daarom heel laag in.''