Tamil Tijgers staan voor de stad Jaffna

De Tamil Tijgers in het noorden van Sri Lanka lijken het slotoffensief te hebben ingezet om de stad Jaffna in handen te krijgen. De rebellen staan nu voor de buitenwijken van de stad.

De Tamil Tijgers, die streven naar een onafhankelijke staat in het noorden en het oosten van Sri Lanka, zeggen dat ze een strategische brug, drie kilometer ten zuiden van Jaffna, hebben veroverd en nu op drie fronten verder oprukken naar de stad. Ook onafhankelijke bronnen hebben dat verklaard, meldt de BBC, maar de regering in Colombo heeft het bericht niet officieel bevestigd. Volgens haar houden regeringstroepen nog steeds stand tegen de aanvallen van de Tamil Tijgers. De berichtgeving over de burgeroorlog staat onder censuur, en journalisten worden niet toegelaten tot het oorlogsgebied.

De Navatkuli-brug ligt op een van de vijf toegangswegen naar de stad Jaffna, en de controle erover biedt de rebellen de mogelijkheid om onder andere het vliegveld in Pallali te bestoken met artillerievuur. Voor aanvoer van mankracht en materieel naar Jaffna, en eventueel voor evacuatie uit de omsingeling van de Tamil Tijgers, is het regeringsleger aangewezen op dat vliegveld. De afgelopen tijd zijn nog versterkingen ingevlogen in een wanhopige poging om de opmars van de Tamil Tijgers tot staan te brengen.

Op het schiereiland Jaffna wonen overwegend Tamils; de Tamil Tijgers beschouwen de gelijknamige stad (met ongeveer 400.000 inwoners) als de hoofdstad van een onafhankelijk Tamim Eelam. Eind 1995 slaagde het regeringsleger er in Jaffna in te nemen, maar herhaalde pogingen om de route over land naar het gebied veilg te stellen, zijn steeds mislukt. De afgelopen maanden werd het regeringsleger steeds verder in het defensief gedwongen. Drie weken geleden veroverden de Tamil Tijgers de strategisch uiterst belangrijke Olifantpas die het schiereiland Jaffna met de rest van Sri Lanka verbindt. Het leger heeft zich daarop teruggetrokken in noordelijke richting.

Volgens bronnen is er de afgelopen 24 uur hevig gevochten ten oosten van Jaffna, en is het geluid van artillerievuur in de stad te horen. Er is een uitgaansverbod van kracht, maar volgens zegslieden van humanitaire organisaties ter plekke vluchtten mensen weg uit gebieden waar wordt gevochten. Maar er zou geen sprake zijn van paniek. Het radiostation Voice of Tigers heeft de bewoners opgeroepen om naar veiliger oorden te vertrekken. ,,Onze gevechtseenheden naderen de stad Jaffna'', aldus het radiostation. Het in Londen gevestigde internationale kantoor van de Tamil Tijgers deelde vanochtend mee dat de Tamil Tijgers vanochtend vroeg een massaal offensief hebben ingezet op drie fronten.

Eerder deze week verwierp de regering in Colombo het voorstel van de Tamil Tijgers tot een staakt-het-vuren, en verklaarde president Chandrika Kumaratunga dat het leger Jaffna tot het uiterste zal blijven verdedigen. De Noorse gezant Erik Solheim is vanochtend in New Delhi aangekomen; hij poogt te bemiddelen. India heeft bemoeienis afgewezen zolang de regering en de Tamil Tijgers daar niet beide om vragen.