West-Afrika dreigt met militaire ingreep

Acht regeringsleiders van West-Afrikaanse landen dreigden gisteren met militair ingrijpen in Sierra Leone. Ze zullen niet toestaan dat rebellen in Sierra Leone de macht grijpen.

Dat zeiden ze gisteren na afloop van een speciale bijeenkomst in Nigeria.

Bewoners van Masiaka, op 60 kilometer afstand van de hoofdstad van Sierra Leone, zijn gisteren massaal gevlucht nadat de VN-troepen zich uit de plaats terugtrokken. De VN-soldaten die op naleving van een vredesakkoord moeten toezien, werden door onbekenden beschoten, vermoedelijk door rebellen van het Revolutionair Verenigd Front (RUF). Een karavaan van honderden vluchtelingen trok gisteren naar de hoofdstad Freetown.

Twee VN-soldaten zijn gisteren gedood. Drie worden er vermist. Dat zei een vertegenwoordiger van de Verenigde Naties gisteren in Freetown. Het vijftal behoorde tot de circa 500 VN-soldaten die door rebellen worden gegijzeld. De vredesmacht in Sierra Leone telt 8.700 militairen. De VN treffen voorbereidingen voor een snelle uitbreiding van de missie met drie bataljons uit Bangladesh, Jordanië en India. Zowel de Verenigde Staten als Rusland hebben aangeboden om te zorgen voor transport.

Staatshoofden van de landen die zijn verenigd in de Economische Gemeenschap van West-Afrikaanse Staten (Ecowas) waarschuwden gisteren de rebellen in Sierra Leone dat ze het risico lopen om hun vrijstelling van rechtsvervolging te verspelen. Die amnestie voor alle strijders was het meest omstreden onderdeel van het vredesakkoord dat vorig jaar gesloten werd. Om een eind te maken aan een jarenlange burgeroorlog beloofde de regering dat een lange reeks van gruweldaden, zoals moorden, verkrachtingen en amputaties, niet zou worden bestraft.

Britse paratroepen hebben gisteren zo'n 300 Britten en andere westerlingen geëvacueerd uit Sierra Leone. Ze werden overgevlogen naar het buurland Sierra Leone. Nog eens 550 andere westerlingen wachten op vertrek. Bewoners van Sierra Leone die zich verdrongen voor het Mamy Yoko hotel dat door Britten voor de evacuatie-operatie gereserveerd is, kregen te horen dat zij niet hoeven te rekenen op hulp.

In Freetown leek de rust vanmorgen weergekeerd. Straathandelaren boden hun goederen aan alsof er niets aan de hand was. Regeringstroepen bleven in hun barakken. De gevreesde geweldsgolf nadat maandag zeker negentien doden vielen bij een demonstratie voor het huis van rebellenleider Foday Sankoh, bleef gisteren uit. De Verenigde Naties weet nog steeds niet waar Foday Sankoh is gebleven. Sankoh die door het vredesakkoord vice-president in deovergangsregering werd, zou maandag `voor zijn eigen veiligheid' door regeringstroepen zijn meegenomen. Maar volgens VN-woordvoerder David Wimhurst heeft niemand hem de afgelopen 36 uur gezien. ,,We zouden dolgraag in contact komen met meneer Sankoh.''De voedselvoorziening aan 200.000 hongerende mensen in Sierra Leone is gisteren gestaakt als gevolg van de toenemende vijandelijkheden in het binnenland. Het Wereld Voedsel Programma (WPF) van de Verenigde Naties maakte dat bekend. Volgens de organisatie is de noodzakelijke hulpverlening te riskant geworden. De meeste medewerkers van WPF worden samen met andere civiele medewerkers van de VN uit Sierra Leone geëvacueerd.