Omzet Unilever in Europa onder druk

Een magere vraag naar margarine, het product waar het concern begin deze eeuw groot mee is geworden, heeft de omzet van Unilever in Europa onder druk gezet. De omzet in Europa daalde in het eerste kwartaal met 3,5 procent, terwijl Noord-Amerika (plus 2,8 procent) en Azië (plus 8,7 procent) juist sterke groei lieten zien.

Dat heeft het voedings- en wasmiddelenconcern Unilever, de maker van Blue Band margarine, Liptonice ijsthee en Calvin Klein parfums, vanochtend bekend gemaakt. Het Nederlandse-Britse bedrijf had geen nieuws over het bod van 45 miljard gulden op het Amerikaanse voedingsconcern Bestfoods (Knorr), dat voorlopig nog weigert te onderhandelen met Unilever.

De twee co-voorzitters van Unilever hebben inmiddels telefonisch contact gehad met hun collega van Bestfoods, maar nog niet om de tafel gezeten. Bestfoods heeft Amerikaanse analisten wel al cijfers laten zien over een combinatie van Unilever met Bestfoods. De kostenbesparingen na een overname zouden volgens die presentaties kunnen oplopen tot 1 miljard dollar (2,5 miljard gulden), het dubbele van het bedrag dat Unilever zelf heeft genoemd. Dat zou kunnen duiden op een strategie bij Bestfoods om de prijs van het bod omhoog te krijgen, maar er gaan ook geruchten dat Bestfoods op zoek is naar een andere koper. Genoemd worden Heinz (ketchup, tonijn) en Diageo (drank, Guinness en voeding).

Beleggers reageerden vanochtend enthousiast op de kwartaalcijfers van Unilever. De koers was rond het middaguur met ruim 6 procent gestegen tot 52 euro. Tegenover de omzetproblemen met margarine en `vetten', stond in Europa een stevige winstgroei van 12 procent. Ook de top-400 merken waar Unilever zich de komende jaren op wil richten, lieten een stijging zien van 3,1 procent. Bovendien was de winstmarge (van 10,0 tot 11,2 procent) fors hoger dan analisten hadden verwacht. De winst per aandeel, na bijzondere posten, steeg daardoor met 16 procent tot 0,64 euro bij actuele wisselkoersen.

Unilever gebruikt zelf constante wisselkoersen om zijn resultaten te vergelijken met dezelfde periode vorig jaar. Volgens die koersen daalde de omzet van het gehele concern met 1 procent tot 9,7 miljard euro. Het bedrijfsresultaat – zonder bijzondere posten en zonder afschrijving van betaalde goodwill – steeg met 13 procent tot 1,1 miljard euro. De nettowinst, die wordt gedrukt door een reservering van 109 miljoen euro voor een grote reorganisatie, daalde met 3 procent tot 611 euro. De reservering is bestemd voor het programma `De weg naar groei' dat in februari is aangekondigd. Daarbij verdwijnen de komende vijf jaar 1.200 van de 1.600 merken en ongeveer 25.000 banen. De omzetdaling in Europa van 4,4 tot 4,2 miljard euro was voor de helft te wijten aan lagere verkopen. De markt voor `vetten' als margarines en bak- en braad-producten daalt in Europa en Noord-Amerika al tijden met een paar procent per jaar. Mensen willen in het algemeen minder vet eten, ontbijten minder en smeren ook minder margarines op hun brood. Daarnaast had Unilever met zijn `gezonde' olijfolie (Bertolli) last van dalende grondstofprijzen. In de Verenigde Staten compenseert Unilever die margarine-misère met een stijging van het marktaandeel, in Europa is het (dominante) marktaandeel stabiel.