McCain belooft met tegenzin steun aan Bush

Twee maanden na zijn nederlaag in de Republikeinse voorverkiezingen heeft senator John McCain gisteren publiekelijk zijn steun beloofd aan zijn voormalige rivaal, George W. Bush. Maar McCain zei ook dat hij er niets voor voelt om diens kandidaat voor het vice-presidentschap te zijn.

Voor Bush, die het bij de presidentsverkiezingen in november moet opnemen tegen vice-president Gore, is de steun van de populaire senator van groot belang. McCain trok tijdens de voorverkiezingen veel onafhankelijke kiezers, die bij een nek-aan-nek-race in november de doorslag kunnen geven.

,,Ik verheug me erop om de komende zes maanden enthousiast campagne te voeren voor gouverneur Bush'', zei McCain gisterochtend in Pittsburgh, waar hij anderhalf uur met Bush sprak. Maar van echte hartelijkheid tussen de twee mannen, die elkaar in de voorverkiezingen zo bitter bestreden, was nog geen sprake. McCain zei dat zijn steunverklaring voor Bush omschreven kan worden als ,,het nemen van een medicijn''.

Toen Bush zich in maart verzekerd had van de nominatie van zijn partij, drongen vooraanstaande Republikeinen er meteen op aan dat McCain zich achter Bush zou scharen. Maar de senator uit Arizona, die zo'n verrassend sterke kandidaat was gebleken, was niet bereid om de harde aanvallen die hij tijdens de voorverkiezingen van Bush te verduren had gekregen meteen te vergeven en vergeten. Bovendien wilde hij niet doen alsof zijn meningsverschillen met Bush opeens niet meer belangrijk waren.

Ondertussen wist McCain met zoveel succes de aandacht van de pers op zich gevestigd te houden, dat het leek alsof hij na zijn nederlaag gewoon doorging met campagne voeren. Hij maakte met de televisiecamera's in zijn kielzog een reis naar de voormalige gevangenis in Hanoi waar hij meer dan vijf jaar als krijgsgevangene heeft vastgezeten. Daar bruskeerde hij zijn gastheren met de mededelingen dat de `bad guys' in Vietnam hadden gewonnen. Hij verscheen op de televisie om een goed woordje te doen voor de Newyorkse burgemeester Giuliani, die met Hillary Clinton strijdt om een zetel in de Senaat. En hij reisde naar South Carolina, waar hij zijn spijt betuigde over het feit dat hij zich tijdens de voorverkiezingen uit politiek opportunisme niet had uitgesproken tegen de vlag van de Confederatie, voor veel Amerikanen een symbool van racisme. Waarnemers zagen de ongebruikelijke boetedoening van McCain als steek onder water naar Bush, die steeds heeft geweigerd om een standpunt over de vlag in te nemen. ,,Kan iemand McCain vertellen dat de campagne voorbij is?'', verzuchtte The Washington Post.

Tijdens zijn gezamenlijke persconferentie met Bush zei McCain pas toen ernaar gevraagd werd: ,,Ik steun gouverneur Bush.'' En als om de skepsis van de aanwezige journalisten te overwinnen, herhaalde hij die formulering zes keer. Hij en Bush noemden het allebei belangrijk om eer en integriteit terug te brengen in het Witte Huis.

De twee Republikeinen zeiden dat ze het op de meeste punten met elkaar eens zijn, maar dat ze ook verschillen van opvatting hebben. Zo zei McCain dat hij zal blijven pleiten voor een ingrijpende hervorming van de manier waarop verkiezingscamagnes worden gefinancierd. Tirades tegen de corrumperende invloed van grote geldschieters op de politiek waren een vast onderdeel van zijn verkiezingstoespraken. Of McCain de grote belastingverlaging die Bush wil doorvoeren nog steeds onverantwoordelijk vindt, zoals hij tijdens de voorverkiezingen betoogde, zei hij niet.

Politieke analisten speculeren dat McCain, als Bush in november verliest, in 2004 opnieuw een gooi naar het Witte Huis zal doen. Door nu zijn steun voor Bush uit te spreken en campagne voor de gouverneur te gaan voeren, zou hij zijn kansen vergroten om dan het partijapparaat mee te krijgen.