Noodlijdend Rover naar Phoenix

De Duitse autofabrikant BMW verkoopt zijn noodlijdende Britse dochter Rover Cars aan het Britse consortium Phoenix. Dat hebben de bedrijven vanochtend bekend gemaakt.

Volgens BMW-voorzitter Joachim Milberg voorkomt de verkoop het ontslag van duizenden Rover-arbeiders in Longbridge bij Birmingham, de grootste vestiging van de fabriek. Phoenix-chef John Towers, tot 1996 een Rover-directeur, sprak van ,,een lichtere toekomst'' voor het bedrijf, waarvan direct en indirect zo'n 50.000 banen afhankelijk zijn. BMW, eigenaar sinds 1994, wilde Rover van de hand doen omdat het er niet in slaagde winst te maken, onder meer door de dure pond. BMW legde dagelijks meer dan zeven miljoen gulden op Rover toe. Als er voor eind mei geen geschikte koper was gevonden, zou BMW Rover sluiten.

Het akkoord met Phoenix kwam tot stand nadat een grote Amerikaanse bank, First Union, een krediet verstrekte van zo'n 700 miljoen gulden. BMW geeft naar verwachting nog eens een half miljard pond (1,9 miljard gulden) aan de nieuwe eigenaar, onder meer voor pensioenen. Aangenomen wordt dat Phoenix nog ergens 200 miljoen pond moet zien te vinden om de `massaproductie' van auto's in Longbridge te garanderen.

Phoenix, dat wordt gesteund door de Britse regering en door de vakbonden, werd gevormd nadat BMW eerst een akkoord gesloten leek te hebben met de Britse financieringsgroep Alchemy. Die wilde het merk Rover opheffen, het merendeel van de arbeiders ontslaan en in Longbridge sportauto's voor een kleinere markt gaan maken onder het merk MG.

Alchemy trok zich vorige maand plotseling terug, omdat BMW nieuwe en ,,onbetaalbare'' eisen zou stellen aan de overname. Alchemy houdt vol dat Rover als massaproducent van auto's geen toekomst heeft. Dat zou ook blijken uit de problemen bij andere autofabrikanten in het Verenigd Koninkrijk, zoals Ford en Honda. Phoenix voelt zich echter gesterkt door de verdubbeling van de verkoopcijfers, nadat Rover zijn drie populairste modellen met aantrekkelijke korting te koop aanbiedt.

Onderdeel van de transactie is dat de productielijn voor de Rover 75, het duurste model, zal worden overgebracht van Oxford naar Longbridge. Wat er met de moderne fabriek in Oxford gebeurt, is nog niet bekend gemaakt. Phoenix heeft gezegd `slechts' 7.000 arbeiders in Longbridge te willen ontslaan en zegt in 2002 opnieuw winst te kunnen maken. Het bedrijf denkt 250.000 auto's te maken.

    • Hans Steketee