Chaos in Sierra Leone neemt toe na verdwijning

De onrust in Sierra Leone is vanmorgen verder toegenomen nadat bleek dat rebellenleider Foday Sankoh uit zijn huis in de hoofdstad Freetown is verdwenen. Gisteren zijn Britse soldaten begonnen met de evacuatie van de circa 500 Britse burgers in Sierra Leone.

Een legerwoordvoerder zei vanmorgen dat soldaten van het regeringsleger van Sierra Leone de rebellenleider hebben meegenomen om zijn veiligheid te garanderen. Maar in de hoofdstad circuleerden vanmorgen ook geruchten dat Sankoh gevlucht is om de rebellen te leiden in een aanval op Freetown. Sankoh is leider van het Verenigd Revolutionair Front (RUF), dat negen jaar burgeroorlog heeft gevoerd tegen de regering. Sinds het vredesakkoord van vorig jaar juli is hij minister in een overgangsregering. Bij een betoging voor het huis van Sankoh in de hoofdstad zijn gisteren vijf demonstranten gedood. De Verenigde Naties proberen de crisis te bezweren door de vredesmacht in Sierra Leone versneld uit te breiden en Nigeriaanse hulptroepen in te schakelen. Nigeria belegt vandaag een regionale top in de hoofdstad Abuja om een nieuwe burgeroorlog in Sierra Leone te voorkomen. De problemen in het West-Afrikaanse land kwamen vorige week in een stroomversnelling toen de rebellen ruim 300 van de 8.700 man VN-troepen in gijzeling namen. Zo'n 200 VN-soldaten worden nog vermist.

Voor het huis van Sankoh kwam het gisteren tot ongeregeldheden nadat zich daar enkele duizenden demonstranten hadden verzameld. Ze eisten dat Sankoh zijn troepen zou dwingen om zich aan het vredesakkoord te houden dat in een algehele ontwapening voorziet. Toen de demonstranten probeerden zich met geweld toegang tot de woning van Sankoh te verschaffen, losten VN-soldaten enkele waarschuwingsschoten. Aanhangers van de rebellenorganisatie RUF die ook in Sankoh's huis waren gestationeerd, schoten onmiddellijk met scherp.

De VN besloten gisteren een groot deel van hun burgerpersoneel in Sierra Leone terug te trekken. Een voorhoede van een Britse hulpmacht is gisteren geland in de hoofdstad en heeft het internationale vliegveld bezet.

De zes Nederlanders die wonen en werken in Sierra Leone willen niet weg uit Sierra Leone. Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft hen geadviseerd gebruik te maken van de Britse luchtbrug naar Senegal, maar de vier ontwikkelingswerkers en twee partners geven er de voorkeur aan in de hoofdstad Freetown te blijven.

AnalysesPagina 4