Wie wil Netscape 6 hebben?

Wat als er een nieuwe browser uitkomt en niemand wil hem hebben? Deze enigszins cynische vraag stelde het webmagazine Wired News toen de preview van Netscape 6, de nieuwste versie van de browser, werd gepresenteerd op de Spring Internet Conference in Los Angeles.

Uit marktonderzoek blijkt dat het de surfende consument nog maar weinig kan schelen met welk programma hij websites bekijkt.

Drie jaar geleden was dat nog heel anders. Toen was er een ware browseroorlog aan de gang tussen Netscape en Microsoft. Microsoft, dat het internet pas laat ontdekte, stelde alles in het werk om de grootste browserleverancier te worden. Computerfabrikanten en -verkopers werd het verboden om ook Netscape te installeren op pc's. Zouden ze dat wel doen dan mochten ze het besturingssysteem Windows niet meer gebruiken. Deze praktijk, die onlangs door de rechter is veroordeeld en misschien leidt tot opsplitsing van het bedrijf van Bill Gates, heeft effect gehad. 65 Procent van de internetters maakt inmiddels gebruik van Explorer dat zit ingebouwd in Windows en 35 procent van Netscape dat de internetgebruikers zelf moet downloaden.

De voorkeur voor de Microsoft-browser is ook technisch gezien het resultaat van de monopoliepositie van de softwaregigant uit Redmond. Versie 5 van Internet Explorer is aanzienlijk sneller en stabieler dan de laatste Netscape-programma's. De programmeurs van Explorer hebben een aanzienlijke voorsprong op die van Netscape omdat ze toegang hebben tot de broncode van Windows, dat door het gros van de surfers wordt gebruikt.

Vóór de overname van Netscape door America Online (AOL), met 22 miljoen leden 's werelds grootste internetaanbieder, gold het als cool en politiek correct om Netscape te gebruiken. Iedereen was het er over eens dat Microsoft een gemene monopolist was die met oneigenlijke middelen de internetmarkt probeerde te veroveren. De technische mankementen van Netscape werden op de koop toegenomen. De bedenkers van Netscape hadden tenslotte voor de doorbraak van het web gezorgd en verdienden om die reden respect. Bovendien waren de eerste versies van Internet Explorer tamelijk domme programma's.

Toen Netscape door AOL werd overgenomen in 1998 verdween de sympathie van de internetters van het eerste uur. Zij zien de provider vooral als een technisch inferieur massavermaakimperium.

Het eerste dat opvalt aan Netscape 6 is het gewicht. Het programma is bijzonder licht: 5 megabyte. Ter vergelijking: Netscape 4.72 (een versie 5 is er nooit gekomen) was 16 MB.

Sneller dan zijn voorgangers en concurrent van Microsoft is Netscape 6 overigens niet. Explorer 5 laadt webpagina's nog steeds het allervlugst.

De nieuwe versie van Netscape ziet er erg hip uit. Het programma heeft een nieuwe vormgeving die sterk afwijkt van de oude. De buttons hebben een ander uiterlijk en er zijn een paar menubalken met nieuwe functies bijgekomen. Ook de manier waarop websites worden weergegeven is anders. De pagina's lijken helemaal in de browser te liggen waardoor het onderscheid tussen content en software opgeheven lijkt. Het ziet er een beetje zo uit alsof Netscape de eigenaar is van de website die te zien is in de browser. Dat ligt aan het ontbreken van een duidelijke grafische scheiding tussen de webpagina en het venster van de browser.

De nieuwe Netscape is ook in een ander opzicht een hybride programma. Technologisch gezien is de browser zeer vooruitstrevend. Allerlei deskundigen op het gebied van webdesign en internetprotocollen, zoals van Jeffrey Zeldman van het Web Standards Project, prijzen Netscape 6 omdat het programma zich aan de gangbare standaards houdt. Deze standaards, die worden bepaald door het World Wide Web Consortium, zijn belangrijk omdat alle internetgebruikers in staat moeten zijn om onafhankelijk van het merk of type browser dat ze gebruiken kennis te nemen van informatie op het web.

Het technische hart van Netscape 6, dat Gecko wordt genoemd, is gemaakt door Mozilla, een non-profit afsplitsing van Netscape. Mozilla is een wereldwijd netwerk van programmeurs die de broncode van Netscape gebruiken om betere browsers en onderdelen voor bladerprogramma's te maken. Ze werken nauw samen met Netscape, maar ook andere bedrijven kunnen gebruikmaken van de producten van Mozilla.

Aan de buitenkant van de nieuwe Netscape is van die mooie techniek niets te zien. Het omhulsel is puur commercieel. Alle bookmarks die al in de browser zitten en ook extra buttons verwijzen naar e-commerce sites, webwinkels of de site van Netscape zelf. Bijzonder vervelend zijn de opdringerige schermpjes met een oproep tot registratie op de Netscape-site die in beeld komen elke keer als de gebruiker de browser start. Alleen al daarom is het af te raden om Netscape 6 te downloaden.

Links:

Netscape 6 (voor Windows, Macintosh en Linux): www.netscape.com/download/previewrelease.html

Internet Explorer:

www.microsoft.com

Web Standards Project: www.webstandards.org

Mozilla: www.mozilla.org

Gecko: www.netscape.com/browsers/gecko