`Meneer Staatsschuld'

Vooralsnog ontbreken kleurrijke persoonlijke details over Michael Kasjanov, de keuze van president Poetin als nieuwe premier van Rusland. `Harde onderhandelaar', `excellent vakman', `slim en gecultiveerd', `veel energie, hij accepteert geen nee als antwoord' en `de man spreekt prima Engels'. Dat zijn zo wat kwalificaties van degenen die Kasjanov hebben ontmoet.

De Moskoviet Michael Kasjanov (42) staat bekend als `Meneer Staatsschuld', want dat is zijn specialiteit.

Zijn loopbaan verliep gestroomlijnd. Kasjanov studeerde af als civiel ingenieur, werkte acht jaar bij Gosplan, het almachtige planningsorgaan in de Sovjet-Unie, vond in 1990 emplooi bij Economische Zaken en stapte drie jaar later over naar Financiën. Daar werkte de onderhandelaar Kasjanov zich snel op van de achterkamer naar de voorgrond. Hij werd onderminister, eerste onderminister en begin 1999 minister van Financiën. Onder Poetin fungeerde hij sinds begin dit jaar als vice-premier, en feitelijk als interim-premier.

Critici menen dat zijn kennis al te gespecialiseerd is. Een technocraat, niet de robuuste persoonlijkheid die nodig is om de Russische economie uit het slop te trekken. Ook wantrouwen ze Kasjanov's gebrek aan publiek profiel. ,,Als een waarachtig bureaucraat kon [Kasjanov] altijd en onder alle politieke omstandigheden overweg met zijn bazen en invloedrijke groepen'', schrijft het Russische zakenblad Profil. Kasjanov zou het met name goed kunnen vinden met oligarchen als Boris Berizovski en Roman Abramovitsj, roofbaronnen achter de troon van Jeltsin en, zo wordt vermoed, van Poetin. Kasjanov maakt er een punt van dat te ontkennen. Maar of hij de meest geschikte man is om af te rekenen met problemen als vermenging van zakenwereld en mafia, belastingontduiking, corruptie en kapitaalvlucht; dat blijft nog even een vraagteken.

Kasjanov wordt ingeschat als een gematigd hervormer. Geen liberale radicaal, zoals enkele prominente economische adviseurs in Poetins' ecomomische team. Die geruststellende grijstinten maken hem waarschijnlijk zelfs acceptabel voor de communisten in de Doema. Kasjanov heeft tot dusver de wind ook mee. Door de hoge olieprijzen is de Russische economie in rustig vaarwater beland. De inflatie is laag, de roebel is stabiel, salarissen worden weer gewoon uitbetaald. Deze betrekkelijke rust geeft Kasjanov's regering een adempauze om te werken aan het langverwachte economische programma. Zelfs de oorlog in Tsjetsjenië levert vooralsnog geen onoverkomelijke financiële problemen op.

De expertise van `Meneer Staatsschuld' blijft overigens nog wel even veelgevraagd. Sinds de val van de roebel in 1998 heeft Rusland grote moeite zijn financiële verplichtingen te voldoen. Kasjanov boekte in februari een succes door met een groep internationale banken (de `Club van Londen') een regeling te treffen over de resterende staatsschuld uit de Sovjet-tijd. Van die 31,8 miljard dollar werd 36,5 procent kwijtgescholden en de rest uitgesmeerd over dertig jaar. ,,Betere voorwaarden zaten er niet in'', stelden Westerse financiers. Deze overeenkomst geeft de regering ook extra lucht. ,,De twee komende termijnen hoeft Poetin zich veel minder druk te maken over de begroting'', zei ex-minister van Financiën Aleksander Sjochin. Kasjanov zei enige tijd geleden overigens dat Rusland met de huidige olieprijzen prima aan zijn financiële verplichtingen kan voldoen zonder nieuwe leningen van het IMF.