Leven in de schaduw

Het klinkt vreemd dat de gisteren op 90-jarige leeftijd in New York overleden filmacteur Douglas Fairbanks jr. nooit uit de schaduw van zijn nog beroemdere vader is getreden. Wat kun je immers nog wensen, wanneer je tussen 1923 en 1981 in zo'n 75 films hebt opgetreden, de eerste echtgenoot was van Joan Crawford (1929-33), president Roosevelt je als speciaal afgezant naar Latijns Amerika zendt (1941) en niemand minder dan koningin Elizabeth II bij je dood van haar leedwezen getuigt? In de Tweede Wereldoorlog was Fairbanks een commandant in de Britse marine en diende onder Lord Mountbatten, de oom van prins Philip. In de jaren vijftig waren het Britse koningspaar en prinses Margaret graag geziene gasten in de Londense residentie van de Amerikaanse acteur, die de zangers Cab Calloway en Maurice Chevalier bij hem thuis voor hen liet optreden.

En toch verwart het grote publiek Douglas Fairbanks jr. vaak met zijn gelijknamige vader (1883-1939), met wie hij overigens een afstandelijke relatie onderhield na de scheiding van zijn ouders, toen hij negen was. De zoon van het legendarische matinee-idool speelde zijn eerste filmrol toen hij dertien was en was twee jaar later al tegenover Greta Garbo te zien in A Woman of Affairs. Net als zijn vader excelleerde hij vooral in avonturenfilms: Gunga Din (1939), The Prisoner of Zenda (1937), Sinbad the sailor (1947), maar junior moest het meer hebben van zijn romantische charme dan van macho-acrobatiek. Wel erfde hij het zakelijk talent van zijn vader, en slaagde erin om op latere leeftijd fortuin te maken als ondernemer in onder meer de hotelsector.

Koning George VI verleende hem in 1949 de Order of the British Empire voor zijn verdiensten voor de Amerikaans-Engelse betrekkingen, hij was drager van het Franse Légion d'Honneur en bekende in zijn memoires relaties met Marlene Dietrich en Gertrude Lawrence. In 1965 zei Fairbanks in een interview: ,,Mijn leven was goed gevuld. Ik heb niets te klagen. Maar het spijt me nooit ergens in te hebben uitgeblonken. Ik heb het te druk gehad met de hele wereld te bewijzen dat ik even goed, zo niet beter was dan mijn vader.''

    • Hans Beerekamp