Britse militairen naar West-Afrika

Londen stuurt militairen naar West-Afrika om in geval van nood Britse onderdanen te evacueren uit Sierra Leone. Vanmorgen vroeg is de voorhoede, een bataljon parachutisten, aangekomen in Senegal.

In Sierra Leone bevinden zich volgens een woordvoerder van het Nederlandse ministerie van Buitenlandse Zaken slechts ,,een handvol'' Nederlanders. Die zijn daar ,,op eigen risico'' en in weerwil van een negatief reisadvies dat het ministerie een paar weken geleden al heeft gegeven. Er waren voordien, sedert een grootscheepse evacuatie in 1997, ook al weinig Nederlanders meer in dat land.

Na oplaaiende gevechten afgelopen zaterdag tussen rebellen en soldaten van de VN-vredesmacht lijkt de rust grotendeels te zijn teruggekeerd in Sierra Leone. Rebellen van het Revolutionaire Verenigde Front (RUF) houden op verschillende plaatsen nog steeds meer dan 300 VN-soldaten in gijzeling. Gisteren wisten zestien VN-militairen te ontsnappen met een helikopter.

De Verenigde Naties blijven druk uitoefenen op rebellenleider Foday Sankoh, die als lid van de Sierra Leoonse regering in Freetown woont, om een eind te maken aan de vijandelijkheden tegen de vredesmacht. De Verenigde Staten en Groot-Brittannië hebben hun onderdanen in Sierra Leone opgeroepen het land te verlaten. Washington heeft helikopters gestuurd voor eventuele evacuaties .

Uit ,,voorzorg'' , zoals het Britse ministerie van Defensie gisteren aankondigde, stuurt Londen 700 tot 800 militairen naar West-Afrika. Ook zijn een fregat, een helikopterschip en drie ondersteunende marineschepen onderweg naar de wateren voor West-Afrikaanse kust.

De spanningen liepen afgelopen weekeinde op door berichten dat de rebellen begonnen waren aan een opmars naar de hoofdstad Freetown nadat ze over de radio hadden gehoord dat hun leider Sankoh onder huisarrest was geplaatst. Ook werd melding gemaakt van gevechten in Masiaka, ongeveer 65 kilometer ten oosten van Freetown. Daar zette de VN-vredesmacht, volgens een zegsman, afgelopen zaterdag een gevechtshelikopter in om de rebellen terug te slaan.

Gisteren leken de gevechten te zijn geluwd. Zondagochtend vroeg maakte de commandant van de VN-vredesmacht, de Indiase generaal Vijay Kumar Jetley, een verkenningsvlucht in de omgeving van Masiaka en hij zag geen tekenen van gevechten of van een opmars van rebellen, zei VN-woordvoerder Eckhard in New York. Rebellenleiders in de stad Lunsar zeiden gisteren dat ze hun opmars naar Freetowm hadden gestaakt.