Zeker 318 VN'ers vast in Sierra Leone

Het aantal gegijzelde VN-militairen in Sierra Leone is opgelopen tot ten minste 318. Volgens de Verenigde Naties hebben leden van de rebellengroep RUF gisteren 208 Zambiaanse vredeshandhavers gevangen genomen. De eenheid was op weg naar de stad Makeni, waar vredestroepen onder vuur liggen.

Volgens VN-woordvoerder Fred Eckhart zijn er aanwijzingen voor troepenbewegingen van het RUF, het Revolutionair Verenigde Front van Foday Sankoh. Een groep rebellen is aan de haal gegaan met dertien Zambiaanse militaire trucks. In het oosten van het land werden gisteren honderd Nigeriaanse militairen gevangen genomen. Ze mochten met achterlating van hun wapens weer vertrekken.

Na een gesprek tussen Foday Sankoh, leider van het RUF, en diens voormalige bondgenoot, president Charles Taylor van Liberia, werden als gebaar van goede wil zes gijzelaars vrijgelaten. Het gaat om een vierkoppig Russisch helikopterteam en twee VN-medewerkers. De helikopter arriveerde gisteren in Freetown, de hoofdstad van Sierra Leone. Sankoh ontkende gisteren iets te weten van de gijzelingen. ,,Mijn mensen nemen geen gijzelaars'', aldus Sankoh. ,,Wat is gebeurd, is dat mensen verdwaald zijn omdat ze het gebied niet goed kenden. Ik heb mijn commandanten bevel gegeven naar ze op zoek te gaan.''

De confrontatie tussen de rebellen van de RUF en de VN-vredesmacht UNAMSIL onstonden deze week in de steden Makeni en Magburaka. Keniaanse vredestroepen weigerde tien kindsoldaten van de RUF uit te leveren, die zich door de VN hadden laten ontwapenen om een herintegratieprogramma te volgen. Sindsdien omsingelen rebellen VN-kampen en gijzelen ze medewerkers. Vier Keniaanse soldaten werden bij gevechten gedood, acht anderen raakten gewond.

De VN-vredesmacht UNAMSIL moet in Sierra Leone toezien op uitvoering van een vredesakkoord dat vorig jaar in Lomé werd gesloten. Dat akkoord voorziet in ontwapening van de milities, die al acht jaar in een bloedige burgeroorlog zijn verwikkeld, en in verkiezingen in 2001. Foday Sankoh maakt deel uit van de voorlopige regering. De gegijzelde militairen en medewerkers zijn vooral afkomstig uit Zambia, Kenia, Nigeria en India.

Secretaris-generaal Kofi Annan heeft gepleit voor versterking van UNAMSIL, maar de VS, Engeland en Frankrijk zeggen weinig toe. De VN-Veiligheidsraad, die rebellenleider Sankoh scherp terecht heeft gewezen, riep gisteren oude bondgenoten van Sankoh op zoveel mogelijk druk uit te oefenen.

De problemen in Sierra Leone werpen volgens secretaris-generaal Kofi Annan een schaduw over de kansen voor een vredesmacht in Congo. Een VN-delegatie bezoekt momenteel Congo om de mogelijkheden te verkennen. In de zuidelijke stad Kisangani zijn zware gevechten uitgebroken tussen troepen van de voormalige bondgenoten Rwanda en Oeganda, twee van de zeven Afrikaanse landen die militairen in Congo hebben. Daarbij zijn tien burgers omgekomen en zeker honderd gewonden gevallen.