Miller leidt Pacers weer naar zege

Vooral dankzij Reggie Miller hebben de Indiana Pacers de vijfde en beslissende wedstrijd van de eerste ronde van de play-offs om het Amerikaans kampioenschap gewonnen. In eigen huis won de ploeg gisteren met 96-95 van Milwaukee Bucks. Na vijf duels kwam de stand daardoor op 3-2. In de halve finale van de Eastern Conference, speelt de club nu tegen de Philadelphia 76ers.

Travis Best maakte weliswaar het beslissende punt, maar de grote man was Reggie Miller met 41 punten waarvan 18 in het laatste kwart. ,,Reggie verdient alle credits'', stelde coach Larry Bird.

Het was niet voor het eerst dat Miller in de slotfase van een duel de Pacers alsnog de overwinning bezorgde. In de dertien seizoenen die hij inmiddels voor de club uitkomt, heeft Miller meer dan eens een beslissende rol gespeeld. De 34-jarige guard is altijd op zijn best als het er werkelijk om gaat, als zijn club op de rand van een nederlaag of, zoals gisteravond, uitschakeling balanceert. Miller is door journalisten in de Verenigde Staten al vaak vergeleken met de inmiddels gestopte Michael Jordan. Wat zijn spel betreft dan. Want de soms bij vlagen briljant spelende Miller, heeft in de loop der jaren ook de bijnaam bad guy gekregen. Omdat hij vaak loopt te vloeken en te tieren. En niet alleen tegen ploeggenoten, maar ook vaak tegen toeschouwers die op de voorste rijen zitten. Ook als daar beroemdheden zitten. Zo moest filmregisseur Spike Lee het eens ontgelden. De fan van de New York Knicks kreeg in woord en gebaar de ene naar de andere verwensing naar zijn hoofd geslingerd.

Miller zelf heeft altijd gelachen om zijn slechte imago. ,,Ik vind het heerlijk om de slechterik te spelen'', zei hij eens in een interview. ,,Het hoort er gwoon bij. Je moet ook niet vergeten dat NBA gewoon een ander woord is voor showbusiness.''

Vooral volwassenen zetten hun vraagtekens bij het gedrag van Miller. Kinderen daarentegen hebben altijd met hem weggelopen. Voor hen heeft hij ook altijd tijd. Begin jaren negentig heeft hij ook een televisie-programma voor jeugdige kijkers gepresenteerd. Daarin praatte hij op openhartige wijze met tieners over onderwerpen als seks en drugs. ,,Ik speel voor mezelf en voor m'n club'', zei Miller eens in Sports Illustrated. ,,Maar het meest speel ik toch voor kinderen. Hun reactie na een mooie actie – `Oh man, zag je dat' – daar doe ik het voor.''