VN-soldaten door rebellen gedood

Aanhangers van de krijgsheer Foday Sankoh hebben gisteren in Sierra Leone ten minste zeven Keniaanse VN-soldaten gedood en enkele tientallen VN-medewerkers gegijzeld.

De VN-vredesmacht UNAMSIL, die sinds april in Sierra Leone is om het vredesakkoord van Lomé van juli vorig jaar uit te voeren, is het contact kwijt met 49 medewerkers, onder wie een Russische helikopterbemanning.

De zeven Kenianen kwamen om toen troepen van Sankoh hun posten overvielen in Makeni en Magburaka in het noorden van Sierra Leone. Later werden ook VN-medewerkers gegijzeld in het oostelijke Kailahun. VN-troepen in de hoofdstad Freetown hebben het huis van Sankoh omsingeld. Sankoh claimt dat VN-troepen zes van zijn mannen hebben gedood.

De verhouding tussen Sankoh's RUF – Verenigd Revolutionair Front – en de VN-vredesmacht UNAMSIL, die in juli een omvang van 11.100 militairen moet hebben, is zeer gespannen. Dat heeft te maken met de geplande ontwapening van de 45.000 militieleden.

Sinds 1991 woedt een bloedige burgeroorlog in Sierra Leone. Die bereikte in 1997 een hoogtepunt toen majoor Johnny Paul Koroma een coup pleegde tegen president Ahmad Tejan Kabbah. Koroma ging samenwerken met Sankoh, maar werd door de West-Afrikaanse vredesmacht ECOMOG uit Freetown verdreven. Bij het in juli vorig jaar gesloten vredesakkoord van Lomé kreeg zowel Kabbah als Koroma en Sonkah een plaats in de regering. Een nieuwe VN-vredesmacht moest toezien op ontwapening van de milities in de aanloop naar algemene verkiezingen in 2001. Maar de van oorsprong linkse verzetsbeweging RUF wil zijn lucratieve greep op de diamantmijnen in het noorden en oosten van het land niet opgeven. De internationale gemeenschap heeft gisteren woedend gereageerd op de gijzelingen. De VN-Veiligheidsraad veroordeelde ,,de criminele daden van de RUF''. De Amerikaanse VN-ambassadeur Richard Holbrooke, op weg naar Congo om te kijken of daar ook een vredesmacht moet komen, memoreerde het militaire optreden tegen Bosnische Serviërs die in 1995 VN-soldaten hadden gegijzeld. De Amerikaanse regering bepleit een versterking van UNSAMIL en wil onderzoeken of het mogelijk is Sankoh als oorlogsmisdadiger te vervolgen.