`Unilever is erg zuinig op zijn centjes'

Unilever biedt 45 miljard gulden voor het Amerikaanse voedingsconcern Bestfoods. Co-voorzitter Antony Burgmans van Unilever licht toe.

Beleggers reageerden gisteren met enige scepsis op het megabod van 45 miljard gulden van Unilever (voeding, wasmiddelen, cosmetica) op het Amerikaanse voedingsconcern Bestfoods. Analisten vinden Bestfoods, met zijn wereldmerken Knorr en Hellmann's, een prachtige aanvulling voor Unilever-merken als Calvé, Unox en Amora.

Een overname zou de grootste zijn in de geschiedenis van de voedingsindustrie. De koers van het Nederlands-Brits Unilever daalde gisteren in Londen met bijna 10 procent en in Amsterdam met ruim 4 procent – al volgde in beide steden vanochtend herstel met een stijging van zo'n 2 procent.

Gaat u niet te veel betalen? U biedt 66 dollar per aandeel, maar analisten verwachten dat een bod van rond de 70 dollar nodig is om Bestfoods te dwingen tot een gesprek.

,,We betalen nooit te veel, we zijn erg zuinig op de centjes, erg gedisciplineerd. De correspondentie met Bestfoods is een paar weken geleden begonnen en we hebben ons bod al een keer verhoogd tot 66 dollar. Een andere prijs is pure speculatie. We vinden 66 dollar al een hele stevige en eerlijke prijs. Daar gaan we echt niet nog een keer met een enorme premie overheen. Dit bod ligt al 30 tot 35 procent boven de koers van tien dagen geleden. En het is bijna het dubbele van de laagste koers dit jaar van ruim 35 dollar.''

Als uw eigen koers verder blijft dalen, wordt u dan gedwongen het bod in te trekken, zoals begin dit jaar Procter & Gamble door zijn aandeelhouders werd teruggefloten na het uitlekken van zijn interesse in Warner-Lambert?

,,De koersreactie van gisteren werd volgens mij vooral veroorzaakt doordat aandeelhouders verrast waren. Omdat het een niet-openbaar bod was, was er ook weinig informatie beschikbaar over wat een bod van 66 dollar per aandeel nou betekent.''

Klopt het dat u rekent op synergie-voordelen van 500 miljoen dollar door de combinatie van uw activiteiten met die van Bestfoods?

,,Dat kan ik bevestigen, maar het is nu nog te vroeg om in te gaan op details.''

Bestfoods is goed beschermd. Als het management niet met u wil praten, gaat u dan rechtstreeks naar de aandeelhouders van Bestfoods? Met andere woorden, gaat u dan een vijandige overname doorzetten?

,,We willen eerst met het management om de tafel zitten. Dat vinden we veel beter. We willen een constructieve dialoog.''

Waarom biedt u in contanten en niet in aandelen?

,,Gezien onze sterke balans is een bod in contanten geen enkel probleem. Het zou ook onverstandig zijn om het anders te doen. Contanten zijn zowel aantrekkelijk voor onze eigen aandeelhouders als voor die van Bestfoods.''.

Waarom is Bestfoods zo aantrekkelijk voor Unilever?

,,Strategisch past het echt perfect. Knorr is een zeer groot en zeer sterk merk. Ook zou het bedrijf een versterking zijn voor onze foodservice; de leveringen aan cateraars en andere grootverbruikers. Het gaat om producten die we allemaal goed kennen, waar we veel kennis over in huis hebben.''

In de Britse pers melden anonieme insiders dat de mogelijke overname van Bestfoods een prelude zou zijn op de splitsing van Unilever in een voedingsbedrijf en een bedrijf voor de wasmiddelen en cosmetica.

,,Dat is op dit moment totaal niet aan de orde. Dat vind ik een voorbeeld van iets dat er met de haren wordt bijgesleept.''