Rebellen Sierra Leone belagen vredesmacht VN

Rebellen in het West-Afrikaanse Sierra Leone hebben de afgelopen twee dagen meer dan vijftig soldaten van de VN-vredesmacht in dat land overmeesterd. Er zouden thans onderhandelingen gaande zijn over hun vrijlating.

De gijzeling komt op een moment dat de vredesmacht van de Verenigde Naties (UNAMSIL) zijn aanwezigheid in Sierra Leone sterk uitbreidt om toe te zien op naleving van het vredesakkoord dat de regering van president Ahmad Tejan Kabbah vorig jaar in Lomé sloot met de rebellen. De vredesmacht telt nu nog 8.500 man, maar dat aantal moet tegen juli zijn uitgebreid tot 11.500. Juist om na eerdere incidenten de vredesmacht meer bevoegdheden te geven om de veiligheid en bewegingsvrijheid van de bevolking en van het eigen personeel te garanderen, stemde VN-Veiligheidsraad in februari nog in met een versterking van zijn mandaat.

In totaal zouden de rebellen sinds gisteren 51 VN-soldaten en -waarnemers op drie verschillende plaatsen in het noorden en het oosten van het land in hun macht hebben. Het nieuws over de ontvoeringen werd gisteren bekendgemaakt door de commandant van de vredesmacht, de Indiase generaal-majoor Vijay Kumar Jetley. In New York hield de Veiligheidsraad gisteravond spoedberaad. In een na afloop uitgegeven verklaring wordt rebellenleider Foday Sankoy opgeroepen zijn volgelingen onmiddellijk opdracht te geven de `misdadige' acties tegen de VN te staken, hun troepen terug te trekken en het vorig jaar gesloten vredesakkoord te respecteren.

De VN-vredesmacht in Sierra Leone is de opvolger van de West-Afrikaanse vredesmacht ECOMOG die twee jaar geleden ingreep om de democratisch gekozen president Kabbah na een coup weer in het zadel te helpen. Rebellenleider Foday Sankoh van het zogeheten Revolutionaire Verenigde Front trad na het sluiten van het vredesakkoord toe tot de regering, maar hij heeft steeds gezegd dat de VN niets hebben te zoeken in Sierra Leone. Eerder dit jaar nog noemde hij de aanwezigheid van de VN-missie ,,een bedreiging voor de veiligheid''. De rebellen van Sankoh hebben de afgelopen jaar op grote schaal huis gehouden in Sierra Leone en bij duizenden burgers ledematen afgehakt. De VN-soldaten helpen onder andere bij ontwapening en demobilsatie van de naar schatting 45.000 strijders. Maar tot dusver heeft nog maar een minderheid haar wapens ingeleverd en zouden rebellen in het noorden van het land nog steeds doorgaan met verkrachtingen, plunderingen en verminkingen.

VN-commandant Jetley zei gisteren onomwonden dat ,,het er op lijkt dat Foday Sankoh er op uit is het vredesproces te laten ontsporen''. De regering van Sierra Leone gaf gisteren een verklaring uit, waarin zij ,,de recente incidenten van willekeurig geweld, gepleegd door enkele misleide oud-strijders tegen de internationale vredeshandhavers'' veroordeelt.