Zoete revanche van Numico in de VS

Met het bod van ruim 4 miljard gulden op Rexall Sundown, producent van vitamine-pillen, heeft Numico de inhaalslag op de Amerikaanse markt binnen een jaar gemaakt.

Numico heeft er lang op moeten wachten, maar de verovering van de Verenigde Staten zal er alleen maar zoeter om smaken. Begin jaren negentig liep het eerste Amerikaanse avontuur van speciaalvoedingsconcern Numico – een kleine fabriek voor babyvoeding in Florida – nog uit op een botsing met de autoriteiten. Inspecteurs van de FDA vonden verontreinigingen in producten van toeleveranciers. Na twee conflicten gooide Numico, toen nog Nutricia geheten, de handdoek in de ring.

Vorig jaar kwam de revanche met de overname van GNC, de marktleider in voedingssupplementen, voor 5,4 miljard gulden. Gisteren volgde een bod van 4,2 miljard gulden op Rexall Sundown, de op één na grootste producent van vitamines en mineralen. Binnen een jaar heeft Numico, vrijwel zonder ervaring op het Amerikaanse continent, de nummers één en twee uit de markt geplukt.

Met GNC werd Numico al in een klap de grootste producent van voedingssupplementen ter wereld, een categorie die in de Verenigde Staten jaarlijks met 13 procent groeit. Amerika vergrijst en probeert zich met supplementen op de gewone voeding zo gezond mogelijk te houden. Afgelopen jaar gaf de bevolking al bijna 25 miljard gulden uit aan supplementen, over drie jaar zal dat volgens Numico zijn toegenomen tot 37 miljard gulden. Bovendien hoopt Numico dat de stevige Amerikaanse groeicijfers zich – met enige vertraging – zullen herhalen in Europa.

Met GNC kreeg Numico een verticaal geïntregreerd bedrijf. De vitamines, kruidenextracten en sportvoeding worden gemaakt in eigen fabrieken en verkocht via meer dan 1.500 eigen, kleine GNC-speciaalzaken. Door deze overname werd de omzet in pillen en poeders, die in Europa met wat kleine overnames al voorzichtig was begonnen, meteen goed voor meer dan de helft van het totaal. Inclusief Rexall Sundown neemt het aandeel omzet toe tot 60 procent. Het relatieve belang van de traag groeiende babyvoeding (melkpoeders) en voeding voor patiënten (enterale klinische voeding) neemt verder af.

GNC was de grootste speler in de VS met een marktaandeel van 13 procent. Samen met Rexall Sundown, dat in meerderheid in handen was van de familie DeSantis, stijgt het marktaandeel tot 20 procent. Verdere acquisities zijn niet nodig, zegt bestuursvoorzitter Hans van der Wielen in een toelichting. ,,Door autonome groei kunnen we naar een aandeel van 30 procent. Je ziet nu in de winkels een mengelmoes aan merken. Er zijn 850 verschillenden bedrijven actief in deze sector. Maar we weten dat veel producenten het moeilijk hebben, want die zijn bij ons langs geweest om over een overname te praten. In de komende consolidatie worden er merken van het schap gegooid. Dat proces is goed voor de grote merken, en die hebben wij.''

De miljardenovernames volgen kort op elkaar, erkent Van der Wielen. ,,Maar de tijd was er rijp voor omdat de hele sector in beweging is.'' Vorig jaar heeft Numico de supplementen markt verkend en werd GNC betaalbaar door een koersval op de beurs. De prijzenslag tussen supermarkten als Wal-Mart en speciaalzaken als GNC leidde tot een `herwaardering' van de hele sector door beleggers. Numico kocht GNG voor 25 dollar per aandeel, ver onder de hoogste koers. ,,Met Rexall gebeurt precies hetzelfde'', zegt Van der Wielen. Het bod is op 24 dollar per aandeel, ver onder de hoogste koers van ruim 40 dollar, maar ook ruim boven het dieptepunt van ongeveer 10 dollar per aandeel.

Numico koos voor Rexall omdat het een prachtige aanvulling is op de activiteiten van GNC. Met GNC verkoopt Numico via de eigen winkels (en websites) rechtstreeks aan de consument. Rexall Sundown heeft juist de `traditionele' rol van leverancier aan winkelketens, van de gigant Wal-Mart tot de grote drogisterijketens. Het is een segment waar niet de hoogste marges zijn te verdienen, maar waar wel de meeste omzet valt te behalen.

Bovendien is nu ook de cirkel met Europa sneller rond te maken. De nieuwe vindingen uit Numico's laboratorium, liefst gesteund door klinisch onderzoek, worden in de VS verkocht via het GNC-kanaal en over een jaar in Europa via apotheken onder het Nuctrica-merk. Maar de massa-producten van Rexall Sundown – de abc-vitamines – zouden al veel sneller hun weg kunnen vinden naar de Europese supermarktketens.