Safin toont eindelijk zijn klasse

De Russische tennisser Marat Safin heeft gisteren het graveltoernooi van Barcelona op zijn naam gebracht. Met brute kracht overrompelde Safin in de finale zijn trainingspartner Juan Carlos Ferrero. De Spaanse gravelspecialist had in drie sets (6-3, 6-3 en 6-4) geen schijn van kans.

Safin had dit jaar in de openlucht nog geen partij gewonnen. Op het gravel in Barcelona demonstreerde Safin eindelijk weer zijn klasse. In de halve finales bedwong de 20-jarige Rus de als tweede geplaatste Zweed Magnus Norman met 2-6, 7-6 en 6-3. Ferrero verraste toen zijn veel hoger ingeschatte landgenoot Carlos Moya met 6-4, 6-7 en 6-2. Het was pas de tweede keer dat Safin een ATP-toernooi op zijn naam bracht. Vooral de service van de Rus maakte indruk. Hij sloeg zestien aces tegen Ferrero slechts twee.

In het dubbelspel kwamen Paul Haarhuis en zijn Australische partner Sandon Stolle dichtbij de eindzege. In de finale moest het als tweede geplaatste duo zich op het nippertje gewonnen geven aan de Zweden Niklas Kulti en Mikael Tillström, die met 7-5 in de tiebreak van de derde set de beslissing forceerden: 6-2, 6-7 en 7-6.

België heeft opnieuw aangetoond momenteel over een talentvolle groep tennissters te beschikken. De Belgische speelsters bleven dit weekeinde in Moskou in groep C voor de wereldgroep ongeslagen, waarmee een plaats in de finalepoule, die van 22 tot 26 november in de Verenigde Staten wordt gehouden, werd afgedwongen. Met België gaan Spanje en Tsjechië over. Zij wonnen de poules in respectievelijk Bari en Bratislava. Titelverdediger Verenigde Staten is rechtstreeks geplaatst.

België won achtereenvolgens van Australië, Frankrijk en Rusland. Anna Kournikova, die voor het eerst sinds 1997 aan dit toernooi meedeed, verloor van Kim Clijsters (7-5, 2-6 en 4-6). Kroatië, Slowakije en Australië degradeerden uit de wereldgroep.