Dorst en honger kwellen gegijzelde toeristen

Franse, Duitse en Finse diplomaten zijn vanochtend naar het zuiden van de Filippijnen gereisd om kleding, voedsel en medicamenten af te leveren voor de 21 toeristen en personeelsleden die ruim een week geleden werden ontvoerd van het Maleisische toeristeneiland Sipadan.

De toeristen, die thans op het Zuid-Filippijnse eiland Jolo in gijzeling worden gehouden door de extremistisch islamitische groepering Abu Sayyaf, verkeren in slechte conditie; ze hebben gebrek aan water en voedsel en ze hebben allemaal maagklachten.

De gijzelaars hebben dat gezegd tegen de Filippijnse journaliste Arlyn de la Cruz, die er zaterdag in slaagde op het eiland Jolo met hen te spreken. Volgens De la Cruz zagen de gevangenen – tien Maleisiërs, drie Duitsers, twee Fransen, twee Zuid-Afrikanen, twee Finnen, een Libanees en een Filippijnse – er vermoeid uit. ,,Zij (de ontvoerders) behandelen ons absoluut correct. Er is geen sprake van dat we met geweld worden bedreigd of zoiets. Maar we leven hier onder zeer slechte omstandigheden en de situatie wordt er met de dag slechter op', zei een van de gijzelaars, de Duitser Werner Günter Kort. Volgens de groep hebben ze het meest behoefte aan drinkwater.

De consuls die Parijs, Berlijn en Helsinki vanuit de Filippijnse hoofdstad Manila naar het gebied hebben gestuurd, brengen alleen hulpgoederen en zullen niet direct worden betrokken bij de onderhandelingen over de vrijlating van de toeristen. ,,Ze kunnen niet bemiddelen. Ze hebben niet de bevoegdheid om daar (het eiland Jolo) naar toe te gaan, want we zijn een soeverein land en we laten ons niet voorschrijven wat we moeten doen', aldus een militaire woordvoerder in Zamboanga.

In een berggebied op het naburige eiland Basilan houden rebellen van Abu Sayyaf ook nog steeds een twee groep gijzelaars gevangen: een groep van 22 Filippijnse schoolkinderen en vijf onderwijzers. Gisteren viel een Filippijnse legereenheid een basiskamp van Abu Sayyaf binnen, maar de eenheid trof geen spoor aan van de gijzelaars en hun ontvoerders.

Vermoedelijk hebben de rebellen hun gijzelaars verstopt in een afgelegen grot in de omgeving van de heuvel waar hun kamp was gevestigd. ,,We hebben drie tunnels gevonden, maar het probleem is dat we niet weten waar de gijzelaars zijn. Op dit moment kammen we het gebied uit, maar we moeten zeer voorzichtig zijn want er kunnen landmijnen liggen', aldus een legerwoordvoerder. Eind vorige week nog waren er vuurgevechten tussen regeringssoldaten en rebellen, maar sinds gisteren heeft het leger geen guerrillastrijders meer gezien.

Abu Sayyaf streeft naar een onafhankelijk, islamitisch Mindanao, het grote zuidelijke eiland van de Filippijnen. Juist deze week zouden vredesbesprekingen beginnen tussen de regering en de grootste islamitische onafhankelijkheidsbeweging op Mindanao, het Moro Islamitisch Bevrijdingsfront (MILF). Maar gisteren kondigde het MILF aan de gesprekken op te schorten omdat de regering in Manila zich niet houdt aan het vorig jaar gesloten staakt-het-vuren.

Volgens het leger zijn ongeveer 300 MILF-guerrillastrijders en meer 30 regeringssoldaten om het leven gekomen sinds rebellen medio maart korte tijd een gemeentehuis bezet hielden in de provincie Lanão del Norte.