`We willen Duitsland sterk maken'

Er is geen reden voor paniek, vindt de Duitse bondskanselier Gerhard Schröder over de zwakke euro. Schröder gelooft in een ,,stralende'' toekomst voor Duitsland en Europa.

,,Europa is momenteel in goede vorm. De economische groei in de euro-landen zal dit jaar en in 2001 tenminste gelijk zijn aan die in de Verenigde Staten. Misschien zal het zelfs meer zijn. Waarom zouden we in zak en as zitten?''

Gerhard Schröder, de Duitse bondskanselier, meent dat niemand zich serieus zorgen moet maken over de kracht van de Europese munt. ,,Over een half jaar kan de situatie er heel anders uitzien.'' De SPD-politicus, die de euro ooit kritiseerde als ,,ziekelijke vroeggeboorte'', brak gisteren een lans voor de jonge munt.

In een gesprek met de buitenlandse pers in Berlijn zei Schröder dat de economische vooruitzichten in de euro-landen ,,zo stralend'' zijn, dat ook de financiële markten hun visie zullen aanpassen. Al heeft de Duitse export baat bij de dalende euro, de rood-groene regering in Berlijn ziet liever een sterke munt.

,,Duitsland is geïnteresseerd in een sterke euro. We gaan ervan uit dat de kracht van de Europese economieën zich op een gegeven moment zal weerspiegelen in de munt'', zei Schröder over de euro, die gisteren met een koers van 0,9175 tegenover de dollar een dieptepunt bereikte. De sterke groei van de Amerikaanse economie mag volgens de kanselier een belangrijke reden zijn voor de zwakke euro, Schröder vindt de lage koers niet gerechtvaardigd.

De positieve economische vooruitzichten geven alle reden tot optimisme. De SPD-kanselier wil laten zien dat zijn regering van van plan is de grootste economie van Europa krachtiger te maken. Tenslotte is het nog niet lang geleden dat het Britse weekblad The Economist Duitsland met een stagnerende groei en een werkloosheid van bijna 5 miljoen de `zieke man van Europa' noemde. Als gevolg van de Duitse hereniging is de schuldenlast opgelopen tot 1.500 miljard mark, waardoor de staat jaarlijks alleen al 82 miljard aan rente moet betalen.

De rood-groene regering mag in oktober 1998 een beroerde politieke start hebben gehad als gevolg van een machtsstrijd in de SPD-top tussen Schröder en oud-SPD-leider Oskar Lafontaine en onenigheid over de politieke koers. Inmiddels is het Schröder gelukt zijn partij – na enkele dramatische verkiezingsnederlagen in de deelstaten – tot meer discipline te bewegen. Tegelijkertijd heeft hij een begin gemaakt met uitvoering van zijn verkiezingsbelofte om Duitsland te moderniseren.

Met zijn nieuwe minister van Financiën Hans Eichel, die de omstreden Lafontaine is opgevolgd, heeft Schröder een belastinghervorming op de rails gezet tot 2006 waarbij de tarieven voor burgers én bedrijven dalen. ,,We mobiliseren in totaal 70 miljard.'' Op deze manier hoopt Schröder de investeringen aan te wakkeren, die nodig zijn om banen te scheppen zodat de hoge werkloosheid zal dalen.

Daarnaast is Eichel een bezuinigingstraject ingeslagen om de uitgaven te beperken, zodat de torenhoge schuld wordt ingedamd. ,,We willen in 2006 een evenwichtige begroting hebben'', zei Schröder gisteren tijdens de bijeenkomst in het Palais am Festungsgraben in Berlijn. De extra opbrengsten uit privatiseringen, die op vele miljarden worden geraamd, zullen dan ook niet aan `leuke dingen' worden besteed, maar aan vermindering van de staatsschuld, waarschuwde Schröder. Manende woorden, die ook voor zijn eigen SPD waren bestemd omdat menig partijganger al heeft laten weten hoe hij of zij de miljardenmeevaller zou besteden.

De zes economische instituten in Duitsland hebben de maatregelen van de regering-Schröder inmiddels geprezen en `een grote stap naar voren' genoemd. ,,Ik ben blij dat Duitsland in Europa zijn rol als mede-trekpaard begint te spelen. We willen Duitsland sterk maken'', zei Schröder.

De economische voorspellingen geven de kanselier steun in de rug. De Duitse economie zal de komende jaren met 2,8 tot 3 procent krachtig groeien. Dankzij gematigde loonafspraken, waartoe de regering een impuls heeft gegeven in het zogeheten Bündnis für Arbeit, zal de inflatie dalen. En het aantal werklozen zal zichtbaar afnemen van ruim 4 miljoen tot 3,5 miljoen.

Een gouden kans om in de euro-landen een substantiële vermindering van de werkloosheid te realiseren en de economie te revitaliseren, merkte Wim Duisenberg op, president van de Europese Centrale Bank. Dan moeten politici wel de juiste keuzes maken, voegde hij eraan toe.

Schröder wil op de ingeslagen weg doorgaan. Het hart van de dure welvaartsstaat moet worden hervormd, zoals de gezondheidszorg en het pensioenstelsel. En nog altijd is de arbeidsmarkt te star. Niet toevallig is de SPD een discussie begonnen om waarden als rechtvaardigheid en gelijkheid te herdefiniëren. ,,Sociaal zijn wil zeggen mensen aan werk helpen'', zei Schröder, die de SPD voorbereidt op pijnlijke debatten.