`Interbrew wil Brits Whitbread kopen'

De Belgische bierbrouwer Interbrew wil de brouwerijen van het Britse Whitbread overnemen. Analisten schatten de koopsom op 1 tot 1,4 miljard gulden. Dat meldt het persbureau Bloomberg op basis van anonieme bronnen.

Interbrew, bekend van merken als Stella Artois, Hoegaarden en Dommelsch, maakte dinsdag bekend dat het nog dit jaar een beursnotering zal aanvragen om zijn expansieplannen te financieren. De beurswaarde van de Belgische brouwer, de nummer vijf ter wereld, wordt geschat op zo'n 16,5 miljard gulden. Waarschijnlijk zullen de huidige eigenaren slechts een minderheidsbelang naar de beurs brengen.

Whitbread wil al enige tijd af van zijn brouwerijen en zich concentreren op zijn hotels (bijvoorbeeld Marriott), restaurants (Pizza Hut en TGI Friday's) en pubs. De brouwerij heeft in Groot-Brittannië volgens eigen zeggen een marktaandeel van 16 procent in de Britse biermarkt. De belangstelling van Interbrew voor Whitbread komt niet onverwacht. De belangrijkste merken van de Britse brouwer zijn immers Stella Artois, sinds 1976 in licentie gebrouwen voor Interbrew, en Heineken, ook in licentie gebrouwen.

Volgens anonieme bronnen die bij de onderhandelingen betrokken zijn, hebben zowel Interbrew als Whitbread al zakenbanken ingeschakeld om de gesprekken te coördineren. De geciteerde bronnen verwachten dat binnen enkele weken een akkoord wordt bereikt. Volgens analisten brengen de Whitbread-brouwerijen tussen de 300 en 400 miljoen pond op.

Behalve de Whitbread-bieren staan in Engeland ook de brouwerijen van Bass te koop. Bass heeft ongeveer het dubbele marktaandeel van Whitbread en de geschatte verkoopsom ligt vijf tot zeven keer zo hoog: ongeveer 7 miljard gulden. Het belangrijkste verschil is dat Bass eigenaar is van zijn merken, onder meer het grootste Britse pilsmerk Carling, en Whitbread voor tweederde van zijn omzet afhankelijk is van licenties van Interbrew en Heineken.

Het Nederlandse Heineken, Europa's grootste brouwer, heeft gezegd een bod uit te willen brengen op Bass. Als die overname door zou gaan, verdwijnt vervolgens het Heineken-merk bij Whitbread. Onduidelijker is wat de opties voor Heineken zijn als Bass wordt overgenomen door een andere partij, bijvoorbeeld het Deens Carlsberg of het Zuid-Afrikaanse SAB, en Whitbread inderdaad in handen valt van Interbrew. Heineken kan proberen dat te voorkomen door zelf te bieden op Whitbread.

Heineken is ongelukkig met de huidige positie van het Heineken-merk, een slap biertje met een alcoholpercentage van 3,4 procent, op de Britse markt. Heineken is overal ter wereld een luxe premiumpils, behalve in Groot-Brittannië. Bij Whitbread wordt die positie nota bene ingenomen door Stella Artois. Dat merk heeft een marktaandeel van 31 procent in de categorie `premium'-pils.