De affaire

DE BEURSGANG VAN internetaanbieder World Online heeft een spoor van onttakeling getrokken, waarvan het einde nog niet in zicht is. Op 17 maart ging World Online naar de beurs en sindsdien is er geen reputatie gespaard gebleven. De aandelenkoers van WOL is slechts in één richting gegaan: naar beneden. Dat was deels de weerslag van de algehele malaise in de hightech-sector, met een koerscorrectie voor it-aandelen wereldwijd. Maar het was van meet af aan duidelijk dat bij WOL andere zaken meespeelden. Zaken die de eerste grote internetbeursgang in Amsterdam tot een schandaal van formaat hebben gemaakt waarbij de rechter zal moeten bepalen of sprake is geweest van bedrog, misleiding, risicovol beleggen of geld-uit-de-zakklopperij.

WOL-oprichtster Nina Brink vertrok twee weken geleden onder druk van de commissarissen als bestuursvoorzitter na de onthulling over de verkoop van haar aandelen voorafgaande aan de beursgang tegen een dumpprijs. Deze week bevestigde de Amsterdamse effectenbeurs dat men vlak voor de beursgang nog had overwogen de zaak af te blazen omdat de informatie in het prospectus van WOL onvoldoende was. De AEX ging door de knieën. Goldman Sachs, een van de twee banken die World Online naar de beurs bracht, heeft inmiddels problemen gekregen in Japan als gevolg van alle negatieve publiciteit.

GISTEREN MENGDE ABN Amro zich voor het eerst publiekelijk in de affaire. Naar buiten zelfverzekerd wimpelde de bank alle kritiek af. Natuurlijk, want inmiddels hebben gedupeerde beleggers advocaten in de arm genomen en dreigen er civiele en strafrechtelijke processen. Ieder woord dat nú te veel gesproken wordt, kan in een rechtszaak verregaande gevolgen hebben. Maar ABN Amro gaf ten minste acte de présence. Goldman Sachs, World Online en de initiële aandeelhouders in het bedrijf – Nina Brink, de Overijsselse ondernemer Wessels, de Zwitserse Sandoz-familie en enkele grote Amerikaanse partijen zoals het speculatieve beleggingsfonds Baystar – hebben zich tot nu toe angstvallig stilgehouden.

Langzamerhand begint duidelijk te worden dat de beursgang van World Online een prestigezaak was die door móest gaan omdat er zoveel belangen mee waren gemoeid. Natuurlijk die van World Online en van Nina Brink persoonlijk. Maar ook van de AEX, die zich verheugde op de grootste internetnotering van Europa, en van ABN Amro en Goldman Sachs. Er vielen forse commissies te verdienen en bankego's gaan niet graag aan de kant voor muggenzifterij over de formuleringen in het prospectus. Bovendien zijn de regels op de AEX niet zo streng als bij de Nasdaq in New York. De AEX had de regels zelfs juist versoepeld en was akkoord gegaan met een verhullend geformuleerd prospectus.

DE AMSTERDAMSE BEURS is het slachtoffer geworden van haar eigen gretigheid om het el dorado voor nieuwe bedrijfsnoteringen te worden. ABN Amro wast haar handen in onschuld onder verwijzing naar de risico's van beleggen. Dat strookt niet met de agressieve manier waarop WOL-aandelen aan klanten zijn verkocht. Het verweer van ABN Amro dat winstbeluste beleggers niet eens de moeite namen het prospectus te bestellen, snijdt geen hout. Beleggers zijn altijd gretig en een prospectus dient perfect in orde te zijn.