Klaverjassen met z'n allen

Het is niet te geloven, maar het is opnieuw gelukt. Na diverse mislukkingen heeft Microsoft van zijn MSN Gaming Zone een plek gemaakt waar zowel ervaren als beginnende game-liefhebbers online games kunnen spelen.

Als gesloten, betaald netwerk flopte MSN (Microsoft Network) een paar jaar geleden omdat America Online en Compuserve al te veel voorsprong hadden. Maar als open netwerk op het world wide web floreert het.

Bezat Microsoft ten tijde van Windows 3.1 een merkwaardig mengelmoesje van meest oninteressante games en educatieve titels, na de introductie van Windows 95 (dat met een stuurprogramma voor games was uitgerust: DirectX) is een uiterst succesvolle games-divisie uit de grond gestampt. Zo behoort Asheron's Call tot de top drie van de online role playing games, is Microsoft Flight Simulator zo goed dat het zelfs gebruikt wordt bij de opleiding van Amerikaanse piloten en geldt Age of Empires als één van de beste strategische simulatiespellen ooit gemaakt.

Het is dan ook niet verwonderlijk dat Age of Empires II op MSN Gaming Zone tot de favorieten behoort. Het is echter niet het populairste spel op MSN. Dat is klaverjassen. Op het moment dat ik dit schrijf, spelen 2540 mensen Age of Empires II terwijl er 3003 aan het klaverjassen zijn (in totaal zijn er 29.660 mensen online). Ook bridge, hartenjagen, backgammon, dammen en schaken zijn populair. En dat is het leuke van MSN Gaming Zone: men houdt zeer nadrukkelijk rekening met onervaren computergebruikers die gewoon even een simpel spelletje willen spelen.

De indeling en het uiterlijk van MSN Gaming Zone zijn erg overzichtelijk. Op de voorpagina staan verwijzingen naar de meest gespeelde games, die onderverdeeld zijn in gratis spellen en commerciële spellen. De gratis spellen kun je direct online spelen, voor de commerciële moet je eerst de cd-rom hebben (die in de winkel te koop is, maar ook online besteld kan worden). Aan de linkerkant bevindt zich een balk waar de games in genres onderverdeeld zijn; met één klik krijg je bijvoorbeeld alle simulatiespellen te zien. De meeste games zijn multiplayer-games (waarin je het dus tegen andere menselijke spelers moet opnemen), maar wie gewoon in zijn eentje een potje patience wil spelen kan direct naar de `single player games'.

Voor de multiplayer-games moet je eerst één van de Game Rooms (een soort chatroom) bezoeken om te zien of er plaatsen vrij zijn. Is dat het geval dan kun je meedoen; de inlogprocedure is niet moeilijk. Microsoft heeft er alles aan gedaan om het de nieuwkomer zo makkelijk mogelijk te maken, o.a. met de onderdelen `getting started' en `tips & strategies'. Verder kun je op de site allerlei games-nieuws lezen. MSN Gaming Zone is een erg leuke en gebruiksvriendelijke plek. En populair, te oordelen naar het aantal spelers dat er voortdurend actief is.

(www.zone.com)