Grote sprong Belgisch bier

De Belgische bierbrouwer Interbrew gaat naar de beurs. De onderneming die in Nederland Oranjeboom, Dommelsch en Hertog Jan verkoopt, heeft geld nodig voor verdere groei.

De beursgang van de Belgische biergigant Interbrew komt niet als een verrassing. ,,U heeft me er steeds naar gevraagd. Ik zei elk jaar dat het niet aan de orde was. Maar ik zei erbij dat de strategie van de onderneming onze prioriteit was'', aldus bestuursvoorzitter baron Paul de Keersmaeker gisteren bij de presentatie van de jaarcijfers.

Al enige tijd was voor ingewijden overduidelijk dat een beursgang van Interbrew meer dan ooit aan de orde is. De Keersmaeker zelf was duidelijk, toen hij verwees naar de reeks van overnames in de biersector. ,,Wij zullen een pro-actieve rol blijven spelen door onze groeistrategie'', onderstreepte hij. ,,We zoeken een nieuwe financiële hefboom, omdat we prioriteit geven aan de realisatie van deze strategische doelstelling''.

Interbrew heeft dus dringend geld nodig om in de wereld van het bier aan de top te blijven meedraaien. De financiering door de eigen familie-aandeelhouders schiet eenvoudigweg tekort. Onlangs kaapte Scottish & Newcastle - de grootste brouwer van Groot-Brittannië het Franse Kronenbourg voor de neus van Interbrew weg. Interbrew zag zo haar droom om na Heineken de tweede bierbrouwer van West-Europa te worden in damp opgaan.

Afgelopen december ontkende Interbrew nog glashard dat een beursgang werd voorbereid. ,,Interbrew blijft een privé-bedrijf in familiale handen'', zo heette het in een persbericht. De mislukte jacht op Kronenbourg lijkt Interbrew dan ook het laatste zetje tot de beursgang te hebben gegeven, al wilde chief executive officer Hugo Powell dat gisteren niet met zoveel woorden zeggen. Natuurlijk was Interbrew wel teleurgesteld, maar volgens Powell was Kronenbourg gewoon te duur geweest.

Interbrew, dat zijn hoofdkantoor in Leuven heeft, is al ruim tien jaar aan een opmerkelijke opmars bezig. Het bedrijf ontstond in 1987 uit een Vlaams-Waalse fusie van Artois met Piedboeuf. De voorlopig mooiste klapper maakte de Belgische bierbrouwer in 1995 met de overname voor 80 miljard frank (4,5 miljard gulden) van het Canadese conglomeraat Labatt, dat bijna de helft van de nationale biermarkt in handen heeft. Interbrew steeg op wereldranglijst in één keer van zeventien naar vier. Via Labatt kreeg Interbrew ook een aandeel in de tweede Mexicaanse bierbrouwer. De Belgen waren destijds slagvaardiger dan Heineken, dat via Latijns-Amerikaanse partners in de markt was.

Interbrew is momenteel in ruim 80 landen actief en daar komen er binnenkort nog 16 bij. Het bedrijf afficheert zich graag als `The World's Local Brewer' met meer dan honderd nationale en internationale merken. Interbrew scoort goed met Stella Artois, Labatt en Roling Rock in de pilscategorie en Hoegaarden, Leffe en Belle-Vue bij de speciaalbieren. In Nederland heeft Interbrew met merken als Oranjeboom, Dommelsch en Hertog Jan een marktaandeel van 15 procent, evenveel als Grolsch, terwijl Heineken meer dan 50 procent van de Nederlandse markt heeft. In de Verenigde Staten, waar concurrent Heineken sterk staat, is Interbrew bezig paradepaardje Stella Artois te promoten.

Afgelopen jaar deed Interbrew overnames in onder meer Rusland, Zuid-Korea, Oekraïne en Bulgarije. Van de totale volumegroei met 27 procent tot 49 miljoen hectoliter kwam 20 procent uit overnames en de rest uit interne groei. Volgens topmanager Powell haalt Interbrew dit jaar de helft van zijn biervolume uit de opkomende markten, tegen 38 procent vorig jaar. De bijdrage aan de winst uit deze gebieden blijft nog achter, maar volgens Powel hebben de opkomende markten dezelfde winstpotentie als de `rijpe' markten in West-Europa en Noord-Amerika.

Over de modaliteiten van de beursgang, waarvan de waarde volgens analisten op zo'n 7,5 miljard euro (16,5 miljard gulden) ligt, bleef bestuursvoorzitter De Keersmaeker gisteren uiterst vaag. Zo wilde hij nog niet zeggen of de huidige familie-aandeelhouders na de beursgang een meerderheid in Interbrew zullen houden. Onder de familie-aandeelhouders van Interbrew zit het nodige blauwe bloed. Naast bestuursvoorzitter Paul baron De Keersmaeker, een ex-politicus van de Vlaamse christen-democraten, zijn er ook nog graven en burggraven.

In Vlaanderen en Wallonië zijn familieholdings die ondernemingen domineren een bekend verschijnsel. Volgens financiële analisten een van de oorzaken van het matig presteren van de Brusselse beurs, omdat financiële transparantie en corporate governance achterblijven. Reden waarom de aangekondigde fusie van de Brusselse, Amsterdamse en Parijse beurs in Brussel enthousiast is ontvangen. Mogelijk zal Interbrew voor deze nieuwe fusiebeurs `Euronext' kiezen.

Interbrew-topman Hugo Powell gaf gisteren aan dat de echte consolidatie op de biermarkt feitelijk nog moet beginnen. Volgens hem is alles mogelijk en vallen zelfs fusies tussen `groten' niet uit te sluiten. Interbrew kan zich na de beursgang als kapitaalkrachtige partij manifesteren. Zal Interbrew opnieuw avances maken in de richting Grolsch? ,,Er gebeurt nu niets'', aldus Powell. Of gaat de Belgische brouwer zich al mengen in de huidige strijd om de tweede Britse brouwer Bass, waarbij ook Heineken is betrokken? ,,Op de situatie in Engeland hebben we geen commentaar'', zei Powell gisteren.

Heineken, Interbrew, South African Breweries, het Deense Carlsberg, het Amerikaanse Anheuser-Busch, allemaal zijn ze verwikkeld in dezelfde strijd om de biermarkt. Daarbij lijken ook ongeoorloofde middelen niet te worden geschuwd, getuige de invallen van de Europese mededingingsautoriteiten bij onder meer Interbrew. Eén ding staat vast: de beursgang van Interbrew maakt de biermarkt nog spannender.