Winnaar Zabel treedt in de voetsporen Merckx en Raas

De Duitser Erik Zabel trad zaterdag in de voetsporen van twee illustere wielrenners. In navolging van de Belg Eddy Merckx en de Nederlander Jan Raas won hij binnen twee maanden zowel Milaan-Sanremo als de Amstel Goldrace. In de eindsprint van de Limburgse klassieker was Zabel te sterk voor de Nederlander Michael Boogerd en de Zwitser Markus Zberg. De kopman van Telekom verstevigde zijn leidende positie in het wereldbekerklassement.

Op de Maasboulevard in Maastricht reed Zabel naar eigen zeggen ,,een lelijke sprint''. Met hangen en wurgen redde hij het vege lijf. Hij had 257 loodzware kilometers in de benen. Hij had geluk dat de ploeggenoten Boogerd en Zberg geen ideaal tandem vormden. De trage sprinter Boogerd vergat de sprint aan te trekken voor de snelle sprinter Zberg, die zichzelf vanuit het achterveld lanceerde en genoegen moest nemen met een derde plaats.

De 29-jarige Zabel heeft zich in de loop der jaren ontwikkeld van een sprintspecialist tot een aanklamper met een grote longinhoud. Hij deinst niet langer terug voor een heuvelachtig parcours. Gesteund door zijn sterke ploeggenoten en vertrouwend op zijn sterke eindsprint behoort Zabel tot de uitblinkers in eendaagse wedstrijden. Hij is geen Flandrien die door weer en wind het peloton naar adem doet snakken, zoals de Belgen Andrei Tsjmil en Johan Museeuw. Zabel is een calculerende renner die zich urenlang schuilhoudt en met een krachtige demarrage naar de eindstreep snelt. Met deze strijdwijze was hij al drie keer succesvol in Milaan-Sanremo.

Zabel heeft dit seizoen zijn zinnen gezet op de wereldbekertrui, een wit tricot met verticale strepen in de kleuren van de regenboog. Hij negeerde vorige week het advies van zijn ploegleiding die hem wilden laten starten in de Ronde van Aragon. Zabel wilde per se zijn wereldbekertrui verdedigen en verscheen daarom aan de start in Luik-Bastenaken-Luik. In de Ronde van Vlaanderen eindigde hij begin deze maand als vierde. Een week later werd hij derde in Parijs-Roubaix. Zabel acht zichzelf kansrijk op het tamelijk vlakke parcours in Sydney, waar komend najaar om de olympische titel wordt gestreden. In de Tour de France hoopt hij deze zomer de groene trui van het puntenklassement met succes te verdedigen.

De 35ste editie van de Goldrace stond in het teken van de revanchegevoelens bij Rabobank. De Nederlandse ploeg had dit voorjaar slechts twee overwinningen behaald en zocht voor eigen publiek naar sportief en commercieel eerherstel. Het strijdplan van de oranje formatie was op de aanval gericht. De Belg Marc Wauters reed lange tijd in een kopgroep. In de slotfase werden vluchtpogingen van de Duitser Steffen Wesemann en de Italiaan Davide Rebellin geneutraliseerd door de renners van Rabobank. Met twee podiumplaatsen toonde de ploegleiding zich na afloop tevreden.

Titelhouder Boogerd was content met zijn tweede plaats. Na zijn val in de Catalaanse Week, eind vorige maand, had hij voor de eerste keer pijnvrij op de fiets gezeten. Boogerd plande een demarrage op de Pietersberg, maar hij werd naar eigen zeggen ,,in een gootje gereden''. In de eindsprint kwam hij kracht tekort tegen Zabel, die opnieuw de opleving van de Duitse wielersport onderstreepte.

ARMSTRONG pagina 23