Tamil Tijgers bedreigen Jaffna

Het Sri-Lankese regeringsleger doet wanhopige pogingen om een nieuwe verdedigingslijn op te zetten bij het noordelijke schiereiland Jaffna om de opmars van de Tamil Tijgers te verhinderen. Het guerrillaleger van de Tamil Tijgers bracht het regeringsleger afgelopen zaterdag een zware slag toe door de zogeheten Olifantpas te veroveren, de enige toegang over land naar Jaffna.

Het nieuwste offensief toont aan dat er nog lang geen uitzicht is op een einde aan de burgeroorlog in Sri Lanka, die de afgelopen 17 jaar aan meer dan 62.000 mensen het leven heeft gekost. In december 1995 slaagde het regeringsleger er in het overwegend door Tamils bewoonde Jaffna te heroveren op de Tamil Tijgers, die streven naar Tamil Eelam, een onafhankelijke staat in het noorden en het noordoosten van het land. Maar het regeringsleger is er sinsdien niet in geslaagd de aanvoerroute over land naar Jaffna veilig te stellen, ondanks een twee jaar geleden begonnen grootschalige militaire campagne.

Na de inname van de Olifantpas, afgelopen zaterdag, is de kans zelfs groot dat de Tamil Tijgers opnieuw door kunnen stoten naar de stad Jaffna en het gelijknamige noordelijke schiereiland weer onder hun controle krijgen. Legercommandant luitenant-generaal Srilal Weerasooriya zei vanochtend op een persconferentie in de Sri-Lankese hoofdstad Colombo dat de regeringssoldaten zich uit de Olifantpas hebben teruggetrokken om in noordelijke richting nieuwe posities in te nemen teneinde beter in staat te zijn Jaffna te verdedigen. In Jaffna zelf, dat de Tamil Tijgers beschouwen als de beoogde hoofdstad van hun onafhankelijke staat, bevinden zich ongeveer 40.000 regeringssoldaten op een totale bevolking van ongeveer een half miljoen. Voor hun bevoorrading zijn ze hoofdzakelijk afhankelijk van het enige vliegveld nabij de stad.

De val van de Olifantpas heeft in Sri Lanka een schok veroorzaakt. De oppositie-gezinde krant The Island heeft de nederlaag als ,,een nationale ramp'' betiteld. ,,Welke militaire eufemismen ook worden gebruikt – tactische terugtrekking, aanpassing van de linies – een van de sterkste militaire bastions in het noorden, de aanvoerroute van het vasteland naar het schiereiland Jaffna, is in de steek gelaten'', aldus het commentaar van de krant.

Op dit moment worden nog geen gevechten gemeld vanuit de onmiddellijke omgeving van de stad Jaffna. De Tamil Tijgers hebben naar eigen zeggen na het op de vlucht slaan van regeringstroepen grote hoeveelheden munitie en militair materieel in handen gekregen, waaronder tanks, gepantserde voertuigen en artilleriegeschut. Volgens de Tamil Tijgers zijn bij de recente gevechten om de Olifantenpas meer dan duizend regeringssoldaten om het leven gekomen. Een woordvoerder van het leger zei dat slechts 88 soldaten zijn gedood en ,,ten minste 150 rebellen''.