Landstitels voor Rangers en Man United

Drie dagen na de ontluisterende uitschakeling in de Champions League prolongeerde Manchester United de Engelse titel. Door de 3-1 zege bij Southampton werd de ploeg van manager Alex Ferguson zaterdag, vier wedstrijden voor het einde van de competitie, onbereikbaar voor de concurrentie. Gisteren gaven de nieuwe kampioenen hun succes extra cachet door ook nog met 3-2 van Chelsea te winnen. Het was de zesde titel in acht jaar tijd. Alleen Blackburn Rovers (1995) en Arsenal (1997) wisten de hegemonie van United voor even te doorbreken.

Vorig jaar was Manchester United nog veel succesvoller. Toen werd niet alleen de titel gewonnen, maar ook de FA Cup en de Champions League. Toch vindt Ferguson de selectie van dit seizoen de beste die hij ooit onder zijn hoede heeft gehad. Hij spreekt over grote individuele kwaliteiten en een hechte eenheid. ,,Dat we minder hebben gewonnen dan vorig jaar heeft niets met onze kwaliteiten te maken. Want zo'n seizoen als toen maak je maar één keer in je leven mee'', aldus Ferguson, die met zijn zesde titel het record evenaarde van de legendarische Bob Paisley.

Ferguson deed dit seizoen het meeste een beroep op de Nederlander Jaap Stam. De verdediger speelde tot nu toe 47 officiële duels. Ook doelman Raimond van der Gouw deelde zaterdag met zijn basisplaats tegen Southampton in de feestvreugde over het behaalde kampioenschap. Het was de dertiende titel in de historie voor Manchester United, dat in 1974 zelfs nog een keer degradeerde en een seizoen in de tweede divisie speelde. Alleen Liverpool werd drie keer meer kampioen.

Ferguson is ervan overtuigd dat zijn ploeg nog beter kan worden. Hij heeft gemerkt dat de ambitie en de honger naar succes nog niet is gestild. Bovendien zal Manchester United versterking voor de toekomst aantrekken. PSV'er Ruud van Nistelrooij is daarvan het eerste bewijs. ,,Als ik naar Van Nistelrooij kijk, zie ik een jonge speler met grote mogelijkheden. Hij zal over twee, drie jaar op zijn best zijn. Met zo'n aankoop bescherm ik de toekomst van de club'', aldus Ferguson. ,,We hebben altijd records gebroken en dat zullen we blijven doen'', sprak voorzitter Martin Edwards.

Glasgow Rangers werd in Schotland nog een speelronde eerder dan Manchester United kampioen. Door het gelijkspel van Celtic tegen Aberdeen was de ploeg van manager Dick Advocaat zaterdag al onbereikbaar geworden. Een dag later versloeg Rangers zelf St. Johnstone met 2-0. Daarmee kwam het aantal gescoorde treffers dit seizoen op 85. Het is de elfde titel van Glasgow Rangers in twaalf jaar. Rangers heeft zich ook geplaatst voor de bekerfinale van volgende maand. Tegenstander is Aberdeen.

Aartsrivaal Celtic dacht door ruim vijftig miljoen gulden aan nieuwe aankopen te spenderen een serieuze aanval op de eerste plaats te kunnen doen. Dat lukte niet, ondanks dat Rangers spits Michael Mols al voor de helft van het seizoen door een zware blessure kwijtraakte. Bij Celtic werd manager John Barnes tussentijds ontslagen. Rangers won onder meer beide onderlinge confrontaties met Celtic (4-2 en 4-0). Advocaat heeft nu zijn zinnen gezet op internationaal succes. Daarvoor mag hij nieuwe aankopen doen. Rangers meldde zich deze maand voor Van Nistelrooij, maar de speler had geen interesse in een overgang.