Coulthard draait rollen om bij renstal McLaren

Voor eigen publiek heeft David Coulthard zondag de rollen binnen het team van McLaren Mercedes omgedraaid. De 29-jarige Schot won op het circuit van Silverstone de Grote Prijs van Groot-Brittannië, voor zijn teamgenoot Mika Hakkinen en Ferrari-kopman Michael Schumacher, en ontving de goudkleurige trofee uit handen van oud-teambaas Ken Tyrrell. Coulthard, die de afgelopen jaren veroordeeld was tot een plaats in de schaduw van Hakkinen, maakt door zijn zege een grote kans na vier races als eerste rijder van McLaren Mercedes het seizoen te vervolgen.

In de stand om het WK ging Coulthard door z'n tweede opeenvolgende overwinning op Silverstone zijn teamgenoot voorbij in de WK-stand. Na drie races had Hakkinen vijf punten en Coulthard vier, nu zijn hun posities op de ranglijst omgekeerd, met veertien punten voor `DC' en twaalf voor `de vliegende Fin'. Michael Schumacher gaat nog onaantastbaar aan de leiding, met 34 punten, maar in de achtervolging op de Duitser heeft Coulthard voorlopig de beste papieren.

Schumacher was bij voorbaat al kansloos om zijn ongeslagen status dit seizoen te handhaven. Hij won in Melbourne, São Paulo en Imola, maar toen hij zich zaterdag slechts kwalificeerde voor de vijfde startplek, gaven weinigen hem een kans op zijn vierde achtereenvolgende overwinning. Dat werden er nog minder toen Schumacher bij de start aan beide kanten werd ingehaald, door de talentvolle Engelsman Jenson Button (Williams BMW) en Jacques Villeneuve (BAR Honda). Toen ook Ralf Schumacher z'n broer inhaalde, zag `Schumi' zich teruggeworpen naar de achtste plaats, voor Jos Verstappen (Arrows). Het podium was opeens ver weg voor de man die snakt naar zijn derde wereldtitel en zijn eerste in een Ferrari.

Het was zijn teamgenoot die op dat moment de show stal. De Braziliaan Rubens Barrichello, zaterdag op een kletsnat circuit naar pole position gereden, moest echter halverwege de race zijn voorsprong prijsgeven. Coulthard, die al bij de start Hakkinen voorbij was gegaan, nam met een fraaie inhaalactie buitenom voor de Stowe-bocht de koppositie over en hij zou die niet meer afstaan.

Intussen was er veel gebeurd. Verstappen viel na een half uur als eerste uit. Rookie Button (20) joeg wereldkampioen Hakkinen voortdurend op en Schumacher was van een achtste naar een vijfde plaats doorgestoten. Twee ronden nadat Verstappen zijn wagen in de garagebox had gezet hield de Arrows van zijn Spaanse teamgenoot Pedro de la Rosa er mee op. De andere twintig wagens waren nog in de race. Motorproblemen zorgden er voor dat Barrichello zijn Ferrari in de pitbox kon parkeren.

,,Ik reed vandaag voor mezelf en niet voor Michael'', zei de Braziliaan quasi verontwaardigd tegen verslaggevers die erop wezen dat `Rubinho' Schumacher een grote dienst had bewezen door voorop te rijden, een positie die op de finish goed is voor tien WK-punten, en daarmee Hakkinen van de maximale score af te houden. Schumacher was na het uitvallen van Barrichello al lang blij dat Coulthard en niet diens teamgenoot Hakkinen als eerste over de streep ging.

Even was Coulthard bang dat de zege hem zou ontglippen. ,,Ik had problemen met de versnellingsbak en stond op het punt te gaan huilen.'' Z'n McLaren Mercedes liet hem niet in de steek. ,,Ik zie uit naar de rest van het seizoen'', zei de Schot gretig na zijn zevende GP-zege sinds hij eind mei '94 bij Williams Renault in de Formule I debuteerde, op het Circuito de Catalunya bij Barcelona, als opvolger van z'n collega en vriend, de verongelukte Ayrton Senna. Nog voor de huldiging kreeg Coulthard van Mercedes-sportdirecteur Haug een mobiele telefoon aangereikt. Een van de bazen van DaimlerChrysler feliciteerde hem als een van de eersten met het doorbreken van Schumachers zegereeks.

Schumacher was dankzij een 1-pitstop-strategie (net als Coulthard en Hakkinen) nog opgerukt naar de derde plaats. De Williams BMW-coureurs Ralf Schumacher en Button gingen op Silverstone twee keer de pits in voor brandstof en banden, wat Schumacher in de gelegenheid stelde op eenvoudige wijze naar een podiumplaats te rijden. De Duitser heeft tot de volgende race, op 7 mei bij Barcelona, genoeg stof tot nadenken. Als hij z'n zwakste punten kwalificeren en starten niet flink verbetert, maakt hij het zich op weg naar de eerste wereldtitel voor een Ferrari-coureur sinds '79 nog erg moeilijk.

Terwijl Coulthard, Hakkinen en Schumacher op het podium Mercedes-sportdirecteur Norbert Haug trakteerden op een champagnedouche, vierden de Britse fans driedubbel feest. Behalve op de overwinning van Coulthard dronken ze op de vijfde plaats van de Engelsman Button, die daarmee in zijn vierde Formule I-race twee punten scoorde en hun vermoeden bevestigde dat ze een toekomstig wereldkampioen aan het werk hadden gezien.

Beide Jaguars maakten het Britse feest compleet; de groenwitte bolides van Johnny Herbert en Eddie Irvine haalden de eindstreep, als nummer twaalf en dertien.