Scepsis bij Heineken over Bass

Bij bierbrouwer Heineken groeit de scepsis over de mogelijke acquisitie van de Britse brouwer Bass voor een bedrag van rond de 7 miljard gulden. Heineken waarschuwde gisteren dat het zich niet zal laten verleiden tot een biedingsoorlog met concurrenten. ,,De honger bij Carlsberg en SAB is groot'', zei bestuursvoorzitter Karel Vuursteen van Heineken gisteren tijdens de aandeelhoudersvergadering in Amsterdam.

Vuursteen herhaalde dat Heineken bezig is met het voorbereiden van een bod op de Bass-brouwerijen, nu nog onderdeel van een `verticaal geïntegreerd' concern met brouwerijen, pubs, restaurants en hotels. Maar Heineken heeft duidelijk een limiet gesteld aan zijn bieding. ,,We betalen niet meer dan het waard is'' zei Vuursteen.

De voorzichtigheid bij Vuursteen is mogelijk ingegeven door de koersreactie – een daling van bijna 4 procent – op de dag dat hij voor het eerst openlijk aankondigde belangstelling te hebben voor Bass.

Volgens analisten gaat de strijd om Bass tussen Heineken, het Deense Carlsberg en SAB, een Zuid-Afrikaanse brouwer met een beursnotering in Londen. Daarnaast komt er mogelijk een bod van de Amerikaanse participatiemaatschappij Hicks, Muse, Tate & Furst. Schattingen over de koopsom lopen uiteen van 1,8 tot 2,0 miljard Britse pond, ofwel 6,7 tot 7,4 miljard gulden.

Vuursteen liet merken dat de interesse van SAB en Carlsberg voor Bass serieus is. ,,SAB heeft dringend behoefte aan een kasstroom in een harde valuta en het is zijn niet-bier-activiteiten in Zuid-Afrika te gelde aan het maken'', zei Vuursteen in een toelichting. ,,En Carlsberg is bezig met het omvormen van de stichting die nu nog de meerderheid heeft en is ook zijn niet-bier-activiteiten aan het verkopen.''

Bij presentaties van Heineken-managers aan financiële analisten in Londen zijn afgelopen week ook alternatieven voor een Bass-overname ter sprake gekomen. Heineken wil graag wat doen in Groot-Brittannië om daar het Heineken-merk – nu een slap biertje van 3,4 procent – te kunnen herpositioneren en het huidige marktaandeel van 5 procent te kunnen vergroten. Bass is de hoofdprijs wegens het sterke Carling-pils, het grootste Britse merk. Maar als Bass, de op één na grootste Britse brouwer met een marktaandeel van 25 procent, eenmaal verkocht is, komen meteen daarna ook de brouwerijen van Whitbread te koop te staan voor een bedrag van naar schatting 1 miljard gulden. Dat lijkt een aantrekkelijke troostprijs. Whitbread is de huidige licentie-partner van Heineken, al zijn de verhoudingen wat vertroebeld door het succes van het Belgische Stella Artois, ook een licentie van Whitbread.

In de Britse pers is er bovendien op gewezen dat de grootste Britse brouwer, Scottish & Newcastle, nog steeds buitengewoon laag gewaardeerd is op de beurs ondanks de recente, spectaculaire overname van de Danone/Kronenbourg-brouwerijen voor 6 miljard. Heineken zou wellicht Scottish goedkoop kunnen overnemen, het Britse en Belgische deel behouden en de brouwerijen in Frankrijk, Spanje en Italië weer doorverkopen aan bijvoorbeeld het Belgische Interbrew of aan Carlsberg.