‘Kabaalmakers’ bezorgd over lot Startpagina

Uitgever VNU kocht onlangs Startpagina.nl, een van de best bezochte websites van Nederland. De oprichter is miljonair. De beheerders van dochtersites zijn verontwaardigd.

Het begon als zoveel internetbedrijven op een zolderkamertje. De vader van Durk Jan de Bruin nam een internetaansluiting, maar kon in de wirwar van internet moeilijk dié dingen vinden die hij zocht. De Bruin maakte een startpagina, een overzichtelijke site met verwijzingen naar praktische sites zoals de telefoongids, zoekmachines en krantensites.

Binnen afzienbare tijd groeide de startpagina uit tot een verzameling pagina’s met meer dan 100.000 verwijzingen, en een van de meest bezochte sites van Nederland. Dagelijks trekt de site 1,3 miljoen bezoekers. De dochterpagina’s – startpagina’s die op één thema gericht zijn – trekken daarvan de helft. Twee weken geleden kocht uitgever VNU Startpagina.nl met alle achterliggende pagina’s voor een bedrag van vermoedelijk 25 miljoen gulden. Oprichter De Bruin werd miljonair, maar met de overname begonnen ook de problemen bij Startpagina.nl.

Hans-Wouter van Dam, die zich de vertegenwoordiger van meer dan 300 `verontruste’ dochters noemt, klaagt over VNU: ,,Met zo’n groot concern weet je het niet zeker meer. Ze kunnen ons er zo uitgooien.” De beheerders van de dochtersites bepaalden onder De Bruin zelf naar welke sites op hun rubriekspagina werd verwezen. De inhoud van de pagina was dus van hen.

Maar hieruit vloeit ook de bezorgdheid van de dochters voort. Inhoud is, net zoals alles op Internet, makkelijk te kopiëren. Van een tekst is de rechtmatige eigenaar makkelijk aan te wijzen, maar van een verzameling verwijzingen niet. Van Dam zegt aanwijzingen te hebben dat VNU de inhoud van de dochterpagina’s al aan het kopiëren is, zodat het gemakkelijk het beheer van de sites in eigen hand kan houden. ,,VNU zegt wel dat de inhoud van ons blijft, maar dat is een dooie mus. Alles is zo makkelijk te kopiëren.”

Dat merkte ook Peter Bekker, tot voor kort beheerder van de Startpagina-dochter Goede Doelen. Tot zijn verbazing merkte hij dat de rubriekspagina die hij maakte tot in details elders stond. Niets aan te doen, want ,,links zijn vogelvrij.”

Het is niet de enige kritiek die de dochters hebben. Deze week werd ook bekend dat een deel van de verwijzingen wordt gesponsord. Bedrijven betalen bedragen variërend van 1.000 tot 5.000 gulden om opgenomen te worden in de links van de hoofdsite Startpagina.nl.

,,Vreemd”, vindt Van Dam, want de dochters kregen begin dit jaar van De Bruin een mailtje met de woorden: ,,We krijgen de laatste tijd wat meer klachten rondom de kwaliteit van sommige pagina’s. Met name het feit dat er commerciële links op staan. We willen nogmaals benadrukken dat we juist de banner [advertentie op internet, red.] geïntroduceerd hebben om een onkostenvergoeding te geven. Sindsdien zijn commerciële links niet toegestaan. Een pagina moet een zo objectief mogelijk beeld van een bepaald onderwerp geven. Diegene die commerciële links op de pagina heeft staan zouden we willen verzoeken deze te verwijderen.”

Van Dam bekritiseert ook de manier waarop de overname is geregeld. ,,Het is niet zo dat we Durk Jan het geld niet gunnen, maar ik vind dat we recht hebben op 25 procent van de verkoopsom. Wij verzetten 90 procent van het werk, zoals Durk Jan regelmatig in allerlei interviews heeft gezegd, en trekken de helft van het aantal bezoekers dat naar Startpagina.nl gaat. Alleen met de rechter reclamebanner verdienen we geld.”

De nieuwe eigenaar van Startpagina.nl, uitgever VNU, noemt de ontevreden dochters `kabaalmakers’. Pim de Wit, bladenmanager bij VNU en verantwoordelijk voor de overname van Startpagina.nl: ,,VNU heeft de merknaam en de onderliggende software gekocht. De inhoud is niet van ons, en was ook niet van de vorige eigenaar. De dochters verkopen niets en krijgen dus ook niets. Je moet ons zien als een nieuwe huisbaas. Een nieuwe eigenaar die voor veel meer traffic wil zorgen. De dochters zullen daarvan gaan meeprofiteren.” Ook de klachten over commerciële links wuift hij weg. ,,Ook sites als Yahoo! bevatten gesponsorde links. Iedereen doet alsof het nu bij Startpagina een schandaal is. We wilden wel helderder maken welke sites commercieel zijn en welke niet.”

Startpagina-oprichter De Bruin hult zich in stilzwijgen en verwijst naar de nieuwe eigenaar VNU voor commentaar. Na veel aandringen wil hij wel kwijt dat ,,het allemaal wel meevalt met de commotie.” ,,Ik heb veel steunbetuigingen van dochters gekregen. De relatie met hen is prima, er is maar een kleine groep die ontevreden is.”