`Pokkenwind' spelbreker marathon

Aan het startnummer was af te lezen dat de Rotterdamse marathon een verrassende winnaar kende. De favorieten hebben altijd lage nummers. Kenneth Cheruiyot, die als eerste op de drukke Coolsingel arriveerde, liep gisteren met het hoge nummer 61 op het shirt. De vrolijke Keniaan zei na afloop zelf ook heel verrast te zijn door het resultaat. Zijn onverwachte overwinningspremie zal Cheruiyot thuis in Kericho aan grond en vee besteden.

De winnende tijd, 2.08,22, was voor Rotterdamse begrippen een tegenvaller. Oorzaak was volgens wedstrijdregisseur Jos Hermens vooral ,,de pokkenwind''. Het was windkracht 4. Bovendien stond de wind voor de atleten ook ongunstig. Toch had de race sneller kunnen zijn als er in de kopgroep beter was samengewerkt. ,,Er was niet echt iemand bevlogen om door te lopen'', oordeelde Hermens. ,,Er was geen beweging in te krijgen.'' De wedstrijdleider probeerde er alles aan te doen en riep vanaf de motor constant aanwijzingen naar de atleten. ,,Maar het leek wel of ze me niet begrepen.''

De inbreng van de `hazen', de gangmakers, was te gering. Voor de eerste groep waren maar liefst zes gecontracteerd, onder wie de Nederlander Greg van Hest. Te snel hielden de meeste hazen het voor gezien. Van Hest, die in september aan de olympische marathon meedoet, moest te veel kopwerk doen, zodat hij niet tot halverwege meeliep, maar al na zeventien kilometer uit het parcours stapte. ,,De pijp was leeg'', legde Van Hest later uit. Eén haas, Joseph Ngolepus, bleef langer dan de bedoeling was. Hij liep de wedstrijd zelfs uit en werd verdienstelijk vierde.

Het was niet voor het eerst dat een haas tot de finish doorliep, vorig jaar deed Kamiel Maase in Rotterdam hetzelfde en haalde toen de olympische limiet. Het zou een sensatie zijn geweest als Ngolepus gisteren de wedstrijd ook nog had gewonnen. De zelfs bij Hermens onbekende Keniaan had nog een veel hoger startnummer dan Cheruiyot: 106. De sterke Ngolepus versnelde na ongeveer 37 kilometer en kwam los van zijn tegenstanders. ,,Ik dacht even dat hij ging winnen'', zei collega-haas Van Hest, die de slotfase van de wedstrijd via de televisie volgde. Ngolepus werd echter toch nog bijgehaald en belandde net naast het erepodium.

De spanning in de slotfase vergoedde veel van de teleurstelling over de snelheid van de wedstrijd. Na een hergroepering tussen de vijftien en twintig kilometer in de buurt van Feyenoord-stadion bestond de kopgroep uit liefst 26 atleten. Dat aantal slonk naarmate de wedstrijd vorderde, tot negen man op dertig kilometer. Bij het ingaan van de laatste vijf kilometer waren er nog vier over, naast Cheruiyot en Ngolepus de Braziliaan Lima en de Spanjaard Cortes. Winnaar Cheruiyot (26) vertelde na afloop in steenkool-Engels pas een kilometer voor het einde in de zege te hebben geloofd. ,,I just push and go. Toen zag ik dat er niemand meer over was!''

Het was pas de tweede marathon in zijn loopbaan. In november won hij in Monaco in 2.11,26. Hermens zag Cheruiyot daar lopen en contracteerde hem voor Rotterdam. De atleet kostte veel minder dan de favorieten. ,,Hij was redelijk goedkoop'', aldus Hermens. Dat gaat nu veranderen. Door zijn zege in een grote marathon als Rotterdam zal de marktwaarde van Cheruiyot fors stijgen. Hermens: ,,Deze jongen kan 2.06 of 2.07 lopen. Hij klaagde er hier al over dat het tempo te laag lag.'' Cheruiyot, die thuis zes zusters en drie broers heeft, erkende dat er betere tijden in het verschiet liggen. ,,Het zit er in, he. In Monaco liep ik 2.11, hier 2.08. Dat is een prachtige verbetering. Ik moet nu nog harder gaan trainen.''

Op de vraag of hij na het succes in Rotterdam aan de Olympische Spelen mag meedoen, moest de winnaar schamper lachen. Er lopen zo veel goede Keniaanse atleten rond en met een tijd van 2.08 behoort Cheruiyot niet eens serieus tot de kandidaten voor Sydney. ,,Maar je weet het nooit'', zei hij tegen beter weten in. De olympische norm voor Nederlandse marathonlopers ligt beduidend lager. Naast Van Hest en Maase (hij moet nog wel vormbehoud tonen) is er nog één plaats voor Spelen beschikbaar. De limiet is 2.11.30. Aiduna Aitnafa (zeventiende plaats) was gisteren zestien seconden te langzaam. Bondscoach Gerard Nijboer overweegt of hij de voormalig asielzoeker uit Ethiopië toch zal voordragen voor een olympische uitzending. Volgens Nijboer geldt de ongunstige wind als verzachtende omstandigheid voor Aitnafa.

In de marathon van Londen was gisteren sprake van betere omstandigheden voor de atleten. Rotterdam leed dan ook een gevoelige nederlaag door het vijftien jaar oude record van Carlos Lopes aan de wedstrijd in de Engelse hoofdstad kwijt te raken. Winnaar Antonio Pinto liep daar een tijd van, 2.06,35. Wedstrijdleider Hermens zei daarover: ,,Helaas moeten we met een marathon altijd een heel jaar wachten, voordat we weer aan de beurt zijn. Het liefste zou ik het volgende week weer willen proberen.''