Een vuurzee op vliegveld dompelt Congo in de rouw

De Congolese president Kabila kondigde gisteren een periode van nationale rouw aan nadat vrijdag bij een serie explosies op het internationale vliegveld van Kinshasa zeker honderd doden zijn gevallen. Meer dan tweehonderd mensen raakten gewond, van wie tachtig ernstig. De materiële schade op het vliegveld N'Djili is groot. Ooggetuigen spraken van een Apocalyps.

De Congolese regering onderzoekt of de explosie het resultaat is van een sabotageactie. Een burgeroorlog verscheurt al bijna twee jaar het land. Maar de autoriteiten beschouwen de ontploffing voorlopig als een ongeluk, al lopen de lezingen over de oorzaak uiteen. Volgens de staatsradio veroorzaakte kortsluiting in het vrachtmagazijn van de douane een uitslaande brand die zich al snel uitbreidde tot een nabijgelegen munitiedepot. Maar een vertegenwoordiger van de luchthaven zei dat de brand was ontstaan door onvoorzichtigheid van een soldaat bij het uitladen van een vliegtuig.

De explosies leiden tot paniek onder de bevolking in de omgeving van het vliegveld. Mensen vluchtten naar het centrum van de hoofdstad, in de veronderstelling dat de burgeroorlog Kinshasa had bereikt. Vrijdag was juist de dag dat het laatste bestand tussen de strijdende partijen zou ingaan.

Door de ontploffingen stortte een deel van de gebouwen op het vliegveld in. Vier vliegtuigen brandden uit. Onderdelen werden kilometers ver weg geslingerd. Vliegtuigen konden afgelopen weekend niet meer opstijgen of landen. Maar de verkeerstoren en de communicatieapparatuur bleven gespaard.

Reddingswerkers die slachtoffers uit de ingestorte gebouwen probeerden te bergen, klaagden over gebrek aan water, voedsel en gereedschap. De meesten stopten gistermiddag met zoeken. De kans dat slachtoffers nog levend uit de ruïnes van staal en beton vandaan zouden komen, werd minimaal geacht.

Zaterdagavond was de laatste overlevende onder de resten van een hangar gevonden, dertig uur na de explosies. Zijn benen en ribben waren gebroken. Hij kon niet meer spreken. Kabila beloofde gisteren dat alle slachtoffers zullen worden begraven op kosten van de staat.