Ahold koopt Peapod in Amerika

Supermarktconcern Ahold heeft de verliesgevende Amerikaanse Internet-supermarkt Peapod overgenomen voor een bedrag dat op termijn oploopt tot 450 miljoen gulden. De overname is een breuk met de voorzichtige houding van Ahold tegenover Internet.

Peapod is een van de pioniers in het webwinkelen. Het bedrijf werd in 1989 opgericht en was vorig jaar de grootste websupermarkt in de VS met een omzet van 73 miljoen dollar (180 miljoen gulden) en 112.000 klanten in acht grote steden. Het verlies bedroeg 29 miljoen dollar.

Het bedrijf is de afgelopen maanden in zware financiële problemen gekomen door de omschakeling naar een nieuw bedrijfsmodel met eigen distributiecentra. Toen topman Bill Malloy opstapte, trok vervolgens een groep financiers zich terug die nieuw kapitaal zou investeren.

De koers van het aandeel Peapod op de Amerikaanse technologiebeurs Nasdaq, die vorig jaar een hoogtepunt van meer dan 16 dollar bereikte, zakte de afgelopen weken van rond de 8 dollar naar een niveau van ongeveer 3 dollar. Gisteren tijdens de crash op de Nasdaq zakte de koers zelfs tot een laagtepunt van 2 dollar. Na de bekendmaking van de alliantie met Ahold, het moederbedrijf van Albert Heijn, volgde herstel tot een niveau van 3,2 dollar.

Peapod krijgt nu toegang tot het netwerk van Ahold in de VS en kan daardoor afzien van het bouwen van kostbare, nieuwe distributiecentra. Ahold heeft aan de Amerikaanse oostkust meer dan duizend grote supermarkten met een omzet van ruim 20 miljard dollar. ,,We gaan de magazijnen van die winkels, die toch gedeeltelijk leegstaan, gebruiken en dat koppelen aan het Internet-model van Peapod'', vertelde Marc van Gelder van Ahold-dochter Stop & Shop vanuit Boston. ,,Daardoor zijn onze gezamenlijke investeringen veel lager dan bij het neerzetten van nieuwe distributiecentra.'' Van Gelder verwacht dat Ahold in de VS over drie tot vier jaar geld gaat verdienen met webwinkelen. ,,Dat moet ook. Kijk maar naar de beurs: je moet tegenwoordig ook met e-commerce een winstgevend model hebben.''

Ahold, dat al sinds 1996 met Peapod samenwerkte in Boston en op Long Island, was aanvankelijk niet geïnteresseerd in een overname van Peapod omdat het druk bezig was met het ontwikkelen van eigen webwinkels. ,,Maar op een koers van 3 dollar zijn we opnieuw gaan rekenen'', zei Van Gelder. ,,Wat we kopen is vooral een heel geavanceerd softwaresysteem en een groep mensen met heel veel kennis van e-commerce en marketing op Internet.''

Ahold betaalt in eerste instantie 73 miljoen dollar (180 miljoen gulden) voor een belang van 51 procent in Peapod. Per aandeel is dat 3,75 dollar. Daarnaast krijgt Ahold het recht om dat belang voor 123 miljoen dollar uit te breiden tot 75 procent. De investering van 450 miljoen gulden is voor Ahold (omzet 70 miljard gulden in 1999) relatief klein.