Unilever koopt Ben & Jerry's

Unilever heeft gisteren het Amerikaanse Ben & Jerry's overgenomen. Het Nederlands-Britse levensmiddelenconcern betaalt 725 miljoen gulden voor de Amerikaanse fabrikant van luxe ijs.

Unilever is, met merken als Magnum en Solero, de grootste ijsproducent ter wereld. De bekendmaking van de aankoop van de calorierijke ijsjes van Ben & Jerry's kwam gistermiddag, nadat Unilever 's ochtends al meedeelde voor 5,3 miljard gulden SlimFast te kopen, een Amerikaanse producent van slankmakers.

Unilever koopt met deze bedrijven sterke merken in twee snel groeiende niches. Ben & Jerry's is een zogenoemd premium-ijs, duur ijs van hoge kwaliteit dat bijvoorbeeld concurreert met Häagen-Dazs, een merk van het drankenconcern Diageo. Daarnaast is Ben & Jerry's een bedrijf dat probeert `verantwooord te ondernemen'. De onderneming gebruikt bijvoorbeeld alleen melk van koeien die niet met groeihormonen worden behandeld en schenkt 7,5 procent van haar winst (voor belasting) aan goede doelen.

De overname van Ben & Jerry's komt niet als een verrassing. Unilever is de grootste ijsproducent ter wereld, maar beschikte nog niet over een premium-merk. Toen vorig jaar Häagen-Dazs in de Verenigde Staten ging samenwerken met het Zwitserse Nestlé, de op één na grootste ijsproducent, werd de belangstelling van Unilever voor Ben & Jerry's concreet. Vorige maand lekte nieuws uit over onderhandelingen, al leek het toen nog te gaan om een minderheidsbelang voor Unilever.

Ben & Jerry's behaalde afgelopen jaar een omzet van 545 miljoen gulden en een bedrijfsresultaat van 31 miljoen gulden. Het marktaandeel van Ben & Jerry's in de Verenigde Staten is 4,6 procent, waarmee het marktaandeel van Unilever in de VS op ongeveer 20 procent komt.

Ben & Jerry's blijft een onafhankelijk bedrijf binnen Unilever, zo belooft co-bestuursvoorzitter Antony Burgmans. ,,Ben & Jerry's is een ongelooflijk sterk merk met een unieke boodschap voor consumenten. Wij zijn vastbesloten de betrokkenheid bij sociale gemeenschapsprojecten voort te zetten'', aldus Burgmans in een verklaring. Het krijgt een eigen raad van bestuur, waarin oprichters Ben Cohen en Jerry Greenfield zitting zullen hebben. Unilever verwacht wel waarde te kunnen toevoegen aan het bedrijf op het gebied van distributie. In de Benelux wordt Ben & Jerry's geïmporteerd en verhandeld door Sfeerbeheer BV, een bedrijf van een groep investeerders rond Eckart Wintzen, oprichter van automatiseerder Origin. Volgens een woordvoerster van Sfeerbeheer verandert de overname door Unilever voorlopig niets aan het beleid in de Benelux. In Nederland heeft het merk 33 verkooppunten voor schepijs. De halve-literpakken (meestal 10 gulden per stuk) liggen bij een paar honderd supermarkten. In Nederland is het aandeel `super-premium' ijs (Ben & Jerry's en Häagen-Dazs) inmiddels 3,2 procent van het totaal.