Regering Bolivia bezweert water-rel

De regering van Bolivia ziet af van een voorgenomen verhoging van de waterprijzen naar aanleiding van de bloedige straatprotesten van dit weekeinde. Minister van Binnenlandse Zaken Ronald MacLean beschuldigde de cocaïnemafia er gisteren van de straatprotesten te organiseren.

In Bolivia culmineerde dit weekeinde een week van protesten in bloedige rellen, waarbij zes mensen omkwamen en veertig anderen gewond raakten. Aanleiding was een voorgenomen verhoging van de waterprijzen. Volgens een plan dat in het Boliviaanse Congres werd besproken, moesten de boeren in de regio rond de stad Cochabamba betalen voor voorheen gratis irrigatiewater en gingen de kosten van drinkwater met 20 procent omhoog. Zo wilde de regering nieuwe waterwerken van ruim 400 miljoen dollar bekostigen.

Straatprotesten in Cochambamba verspreidden zich vorige week razendsnel over het land. Tienduizenden protesteerden tegen de waterprijzen, maar ook tegen hoge brandstofprijzen, werkloosheid en verarming. Na een week van blokkades en rellen kwamen dit weekeinde zes mensen om toen het leger de orde trachtte te herstellen. In de stad Achacachi bestormden met machetes en knuppels bewapende Aymara-indianen zondag een ziekenhuis en lynchten een legerofficier die daar werd verpleegd. Eerder waren bij gevechten rond deze stad twee soldaten en twee boeren omgekomen. Elders in de streek waren er gevechten rond de tientallen barricades op de wegen richting hoofdstad La Paz.

De politie in de steden La Paz en Santa Cruz compliceerden de situatie door hun eigen hoofdbureaus en gevangenissen te bezetten en een salarisverhoging van vijftig procent te eisen. Toen de politie een legereenheid met traangas op afstand hield, gaf de regering toe aan hun eisen.

Zaterdag stelde de regering de noodtoestand in, maar met de aanhouding van twintig vakbondsleiders en de instelling van de avondklok was de orde nog niet hersteld. Cochabamba, de derde stad van het land, bleef grotendeels in handen van betogers. Wegversperringen maakten verkeer onmogelijk. Pas in de nacht, toen duidelijk werd dat de regering toegaf, verspreidden de betogers zich.

Het internationale consortium dat de waterwerken zou aanleggen, Aguas del Tunari, heeft gisteren laten weten van het Boliviaanse contract af te zien. Het consortium staat onder leiding van het in Londen gevestigde International Water Limited.

Waarnemers wijzen erop dat de felheid van het protest samenhangt met het beleid van uitroeiing van de cocateelt in Bolivia door de regering-Banzer. De omvang van de cocateelt is binnen enkele jaren gehalveerd, waardoor Bolivia in een economische crisis is beland. De boeren in de noordelijke regio Cochabamba, voornamelijk indianen, zijn sterk afhankelijk van de cocateelt. Een van de organisatoren van de betogingen, Evo Morales, is voorzitter van de federatie van cocaboeren.