`The Hit Man' neemt afscheid in een rolstoel

Bokslegende Thomas Hearns (41) heeft zaterdagavond afscheid genomen van de ring. The Hit Man stond in de Joe Louis Arena in Detroit twee ronden op het canvas tegenover de Jamaicaan Uriah Grant. In de derde keerde hij niet terug. Hearns hobbelde met een ernstige blessure aan de rechterenkel naar de kleedkamer en verliet de Arena in een rolstoel.

,,Zo nemen we geen afscheid'', schreeuwde Hearns nadat hij de ring had verlaten. ,,We moeten nog een gevecht beleggen.'' Later kwam hij terug op die woorden. ,,Dit is vermoedelijk mijn laatste gevecht geweest'', klonk het berustend. ,,Of ik doorga of niet, is niet alleen aan mij. Dergelijke beslissingen dien ik met mijn familie te overleggen.''

Hearns verwierf internationaal bekendheid door zijn legendarische gevechten in de jaren tachtig met onder anderen Sugar Ray Leonard, Roberto Duran en Marvellous Marvin Hagler. Met die laatste vocht de Amerikaan op 15 april 1985 een duel uit dat de geschiedenis in ging als een van de grootste gevechten uit de geschiedenis van het profboksen.

In zijn 23-jarige carrière stond hij 65 keer in de ring. Daarvan won Hearns er 59, verloor hij er vijf en eindigde één gevecht onbeslist. Hij verdiende de bijnaam The Hit Man door de eerste zeventien tegenstanders knock-out te slaan.

Zaterdag nam hij in Detroit voor eigen publiek afscheid in het gevecht tegen Grant (39), dat vooraf was geafficheerd als The Last Stand for The Hit Man. In de tweede ronde liep Hearns de blessure op. Hij strompelde naar de hoek en verdween naar vervolgens naar de kleedkamer. Hearns beloofde zijn fans nog één keer terug te komen, maar slikte die belofte later in.

De ruim vierduizend toeschouwers ontstaken daarop in razernij. Ze wierpen stoelen in de ring en gingen op de vuist. Het tumult dwong de politie tot ingrijpen. Tot de toeschouwers behoorde ook de grootste bokser aller tijden, Muhammad Ali. Hij was aanwezig met het oog op het gevecht van zijn dochter Laila, die in het voorprogramma haar derde overwinning behaalde. Ze versloeg Karen Bill door technisch knock-out in de derde ronde.